Public Health Nurses Suzanne Samson, at left, and Marie DelRosario respond to a man near Dakota Avenue as part of the Homeless Persons' Health Project.

Las enfermeras de Salud Pública Suzanne Samson, a la izquierda, y Marie DelRosario responden a un hombre cerca de la Avenida Dakota como parte del Proyecto de Salud para Personas sin Hogar. (Stephen Baxter - Archivo local de Santa Cruz)

CONDADO DE SANTA CRUZ>> Un nuevo número de teléfono 988 para la respuesta de emergencia de salud mental debe comenzar en el condado de Santa Cruz en julio, pero la falta de dinero del estado ha retrasado parte de su intención de separar la aplicación de la ley de la respuesta de crisis de salud mental.

El sistema Nine-eight-eight se está introduciendo en todo el país como alternativa al 911 para las emergencias de salud mental. En California, su intención es desplegar a los profesionales de la salud mental como primeros intervinientes en lugar de los agentes de la ley, que a menudo no están capacitados para resolver las crisis de salud mental.

Pero el Estado sólo ha financiado una parte del programa 988. Para reforzar los centros de atención telefónica que atenderán las llamadas del 988, se está repartiendo una subvención de 20 millones de dólares entre los 13 centros de atención telefónica del Estado de la National Suicide Prevention Lifeline. Para financiar todo el sistema de respuesta no policial, la legislatura estatal aún tiene que aprobar un proyecto de ley estatal propuesto en 2021.

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"La visión completa de la 988 es tener alguien a quien llamar, alguien a quien acudir y algún lugar a donde ir", dijo Tara Gamboa-Eastman, representante del Instituto Steinberg, con sede en Sacramento. El grupo ha presionado a favor del proyecto de ley estatal. "Vamos a empezar con la primera pieza de eso, que es alguien a quien llamar".

Algunos defensores de la salud mental del condado de Santa Cruz han estado presionando para que las respuestas a las crisis de salud mental sean de 24 horas y no de aplicación de la ley desde 2016. Ese año, un hombre de 32 años en el lado oeste de Santa Cruz y un niño de 15 años en Corralitos fueron asesinados a tiros por las fuerzas del orden durante crisis de salud mental separadas.

Los ayudantes del sheriff del condado de Santa Cruz y la policía de Santa Cruz y Watsonville tienen enlaces de salud mental que ayudan a responder a las llamadas, pero los enlaces no trabajan por la noche. Aunque la mayoría de las llamadas al 911 relacionadas con la salud mental se producen durante el día, los dos tiroteos mortales de 2016 se produjeron por la noche. 

"Queremos un servicio móvil de respuesta a la crisis que no sea el de las fuerzas del orden, disponible las 24 horas del día, los 365 días del año, y fácilmente disponible", ha dicho Jeffrey Arlt, de Santa Cruz ha dicho. Su hijo, Sean Arlt, era un hombre de 32 años de Santa Cruz asesinado por la policía durante una crisis de salud mental en 2016.

Cambios en la línea directa

El número 988 sustituirá a la Línea Nacional de Prevención del Suicidio en julio en el condado de Santa Cruz. Cuando las personas que llaman al condado de Santa Cruz marcan el número 800-273-8255 y la persona que llama supone un peligro inmediato para sí misma o para los demás, los receptores de llamadas transfieren la llamada al 911. Con más tiempo y dinero del Estado, el plan es contar con 988 personas que atiendan las llamadas y puedan enviar a los proveedores de salud mental en lugar de a las fuerzas del orden. 

Los Servicios de Prevención del Suicidio de la Costa Central ahora operan una línea de crisis de salud mental y responden a las llamadas de la Línea Nacional de Prevención del Suicidio en los condados de Santa Cruz, San Benito y Monterey. De julio de 2020 a junio de 2021, los Servicios de Prevención del Suicidio atendieron casi 3.500 llamadas, según sus responsables. Alrededor del 80% de las llamadas se resolvieron por teléfono, dijo Andrea Tolaio, directora del programa de Servicios de Prevención del Suicidio. 

Tolaio dijo que en los dos últimos años se produjo un aumento de las llamadas al teléfono de emergencia debido a la tensión de la pandemia de COVID-19. Dijo que espera un nuevo aumento de hasta el 35% tras el lanzamiento previsto del número 988 en julio, a medida que más personas conozcan el servicio. Se supone que el número será más fácil de recordar y servirá de primera parada para orientar los problemas de salud mental hacia los distintos servicios. 

Tolaio calificó la transición al 988 como "un impulso muy, muy grande para nuestra organización". Aunque la línea suele estar atendida por voluntarios, el grupo está contratando a 10 personas a tiempo completo para gestionar el aumento previsto de llamadas. Tolaio dijo que la contratación ha sido difícil en parte porque aún no se ha decidido cómo se dividirán los 20 millones de dólares de dinero estatal entre los 13 centros de llamadas. En marzo, el Departamento de Servicios Sanitarios de California concedió una subvención de 20 millones de dólares a Didi Hirsch Mental Health Services, con sede en Los Ángeles, para repartir el dinero entre los 13 centros de llamadas de la National Suicide Prevention Lifeline del estado.

La subvención de 20 millones de dólares es "una especie de parche mientras elaboramos un plan más amplio para todo el sistema 988", dijo Gamboa-Eastman, el miembro del grupo de presión. Gamboa-Eastman estimó que la subvención no alcanza los 8 millones de dólares necesarios para el primer año de funcionamiento de la línea directa. Dijo que esperaba que esa brecha se cubriera durante el próximo año fiscal del Estado, que comienza el 1 de julio. 

El condado planea más servicios

Esa esperanza es compartida por Eric Riera, director de Salud Mental del Condado de Santa Cruz. El condado aún no ha recibido dinero del estado para implementar esfuerzos alternativos de respuesta de emergencia para el 998, dijo Riera. Pero el departamento ha recibido otras subvenciones estatales para programas de ayuda a personas en crisis de salud mental.

En 2021, la salud conductual del condado lanzó el equipo de respuesta a emergencias del sur del condado para jóvenes. Envía una furgoneta con profesionales de la salud mental a los niños y jóvenes de hasta 21 años en una crisis de salud mental. Es una expansión del Equipo Móvil de Respuesta a Emergencias, o MERTque es para adultos. El MERT cuenta con profesionales de la salud mental que pueden responder independientemente de las fuerzas del orden. Dependiendo de la situación y el riesgo, las fuerzas del orden también pueden responder. El programa tiene su sede en el norte del condado, pero los médicos pueden responder en cualquier parte del condado.

table of mental health crisis responses in Santa Cruz County

(Fuente: Condado de Santa Cruz)

Los ayudantes del sheriff del condado de Santa Cruz y la policía de Watsonville y Santa Cruz también tienen enlaces de salud mental del condado disponibles para responder con ellos durante la mayoría de los días. Dos enlaces asisten a la policía de Santa Cruz y tres enlaces asisten a los ayudantes del sheriff. La policía de Watsonville tiene un enlace de salud mental del condado y los líderes del condado dijeron que están contratando un enlace de salud mental adicional a tiempo completo para ese departamento.

También está previsto un programa piloto independiente para que un enlace de salud mental del condado responda con el proveedor de ambulancias y paramédicos American Medical Response.

Muchas personas en crisis no sólo necesitan alguien con quien hablar, sino un lugar al que acudir, dijo Riera, el director de salud mental del condado.

Se prestan algunos servicios en el centro de salud psiquiátrica de Telecare, situado en el 2250 de la avenida Soquel, en Santa Cruz, pero se necesita más espacio. Los dirigentes del condado están buscando subvenciones para dos nuevos centros residenciales de estabilización de crisis, uno para adultos y otro para niños. Los centros ofrecerían un lugar a corto plazo para alojarse y recibir tratamiento a las personas en crisis de salud mental que aún no necesitan ser hospitalizadas por completo. 

Una respuesta en 24 horas

Algunos defensores dijeron que a pesar de todas estas adiciones a la atención de salud mental, el condado no tiene una pieza crítica del rompecabezas: la respuesta a la crisis de 24 horas que despliega los médicos sin la aplicación de la ley. 

El horario del Equipo móvil de respuesta a emergencias es de 8 a.m. a 5 p.m. de lunes a viernes. Los enlaces de salud mental que trabajan con las fuerzas del orden no suelen acompañar a los agentes por la noche. Los participantes deben marcar 1-800-952-2335 en lugar de llamar al 911.

Para los problemas de salud mental, "Santa Cruz tiene un enfoque de no intervención o un enfoque criminal la mayor parte del tiempo", dijo Serg Kagno, un miembro de la Junta Consultiva de Salud Mental del Condado de Santa Cruz. Consejo de Salud Mental del Condado de Santa Cruz. Kagno es también el director ejecutivo de Recovery Cafe Santa Cruz. Ofrece una "red de apoyo sobrio y social en una comunidad de curación para las personas que se recuperan de los traumas de la vida", según su sitio web.

Mientras los líderes del condado continúan planificando su sistema de respuesta a la crisis, Kagno dijo que espera un cambio duradero en el enfoque del condado hacia la salud mental. "Creo que 988 puede ser increíble y poderoso, y también podría ser sólo un grupo", dijo. "Espero que hagamos el trabajo de campo para que realmente podamos hacer que sea una cosa realmente de apoyo para nuestra comunidad".

Kagno alabó la idea del 988, pero dijo que le preocupaba que el nuevo número no viniera acompañado de una nueva actitud hacia la atención de la salud mental. "Va a haber más llamadas, pero ahora mismo parece que todo seguirá igual a menos que Santa Cruz ofrezca más servicios", dijo.

Muchos de los que se enfrentan a crisis de salud mental no están alojados, dijo Kagno. Los agentes de la ley a menudo no pueden satisfacer sus necesidades. "Hay algunos policías muy buenos. Hay algunos ayudantes de policía muy buenos. Pero, en general, ni siquiera pueden nombrar los refugios", dijo Kagno. "Se les ve como alguien que tiene una pistola en la cadera y un libro de citaciones en la mano".

Respuesta del condado

Eric Riera, director de Salud Mental del condado de Santa Cruz, dijo que, si bien ve el valor de una alternativa al 911, el condado aún no tiene el dinero para el apoyo de crisis las 24 horas del día. El Departamento de Servicios de Salud del estado "define cuáles son nuestras responsabilidades con la comunidad", dijo. "Con el tiempo, esperamos que los requisitos para cambiar, y con cada uno de esos cambios, es de esperar, viene la financiación adicional", dijo Riera.

Los líderes del condado están entrevistando a los candidatos a coordinador del programa para crear un proceso de planificación comunitaria que dé forma al futuro del sistema de respuesta a la crisis del condado, dijo Riera. 

"Esperamos tener una representación tan diversa como podamos, porque sabemos que hay mucho interés en construir un sistema fuerte", dijo Riera.

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Reportero colaborador | + puestos

Jesse Kathan es un periodista medioambiental afincado en Sacramento y recién graduado en el programa de comunicación científica de la UC Santa Cruz. Kathan ha colaborado con el Mercury News, el Monterey County Weekly y la KSQD-FM