El Ayuntamiento de Santa Cruz aprobó el martes un permiso para un dispensario de cannabis en la antigua Emily's Bakery en 1129 Mission St. (Stephen Baxter - archivo Santa Cruz Local)

SANTA CRUZ >> Un dispensario de cannabis propuesto en la antigua Emily's Bakery en la calle Misión fue aprobado por el Ayuntamiento de Santa Cruz el martes a pesar de los argumentos de los administradores escolares de que estaba demasiado cerca de una escuela secundaria y una escuela intermedia.

El consejo votó 6-1 para aprobar un permiso de uso administrativo para The Hook Santa Cruz, allanando el camino para que se abra en 1129 Mission St. en la calle Laurel. Santa Cruz Vice Alcalde Renee Golder fue el único disidente.

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El ayuntamiento impuso algunas condiciones adicionales a The Hook, entre ellas que presentara a la ciudad informes trimestrales sobre identificaciones falsas, que colaborara con el distrito escolar y las partes interesadas de la comunidad, que se sometiera a una revisión anual de su permiso y que no vendiera a clientes menores de 21 años durante el horario escolar. La ley de California permite la venta de cannabis a mayores de 21 años y a menores de 18 con recomendación médica. 

El solicitante, Bryce Berryessa, ya había accedido a hacer opacas las ventanas del escaparate de la calle Mission, a tener unos rótulos exteriores mínimos, a aplicar medidas de seguridad reforzadas y a no vender a menores de 19 años.

"No es el lugar adecuado", declaró Shebreh Kalantari-Johnson, concejala de Santa Cruz, en la audiencia del martes, que duró cuatro horas y media. Aun así, aceptó "apoyarlo a regañadientes", siempre que se cumplan las condiciones adicionales. Se refirió a sí misma como "una aliada y amiga de la industria del cannabis".

El emplazamiento de Mission Street cumple los criterios de zonificación necesarios para estar a más de 600 pies de todas las escuelas, parques, guarderías, centros juveniles y otros puntos de venta de cannabis al por menor. La policía de Santa Cruz no expresó ninguna preocupación sobre la ubicación, según un informe del personal de la ciudad. La ubicación atrajo críticas por ser cuatro cuadras, o alrededor de 850 pies, de Santa Cruz High School y alrededor de 1.360 pies de Mission Hill Middle School.

Kalantari-Johnson presentó después una moción destinada a dar prioridad a las operaciones policiales periódicas en los dispensarios de cannabis para garantizar que no venden ilegalmente a los jóvenes.

La concejal de Santa Cruz Shebreh Kalantari-Johnson habla durante la reunión del consejo del martes. (Marcello Hutchinson-Trujillo - Santa Cruz Local)

El concejal de Santa Cruz Scott Newsome, que representa al Distrito 4, donde se encuentra la tienda, votó a favor del permiso. Golder, también director de la cercana Bay View Elementary School, se pronunció en contra del permiso.

"No puedo dar ni un solo paso si eso inclina la balanza", dijo Golder. "Para mí, se trata de la facilidad de acceso". Y añadió: "Nuestra contracultura y nuestra aceptación de la cultura de la droga han contribuido a hundir la vida de algunas personas".

Tras el cierre de Emily's Bakery el año pasado, Berryessa, cofundadora de dos establecimientos The Hook en Watsonville y Capitola, así como del Treehouse Dispensary en Soquel, solicitó un permiso de uso administrativo para abrir una cuarta tienda de cannabis al por menor en el emplazamiento de Mission Street. Berryessa también recibió la aprobación para adquirir una licencia de venta al por menor de cannabis de la Alianza Wo / Men para la marihuana medicinal (WAMM), un colectivo de larga data conocida por servir a los pacientes con enfermedades terminales. Hay cinco licencias de venta de cannabis disponibles en la ciudad de Santa Cruz, todas las cuales han sido solicitadas.

Valerie Corral, cofundadora y directora de WAMM, dijo el martes que "tenemos una deuda masiva" y que asociarnos con The Hook "es la única manera de salir adelante."

En el marco de su asociación con WAMM, Berryessa tiene previsto seguir proporcionando cannabis medicinal gratuito o a bajo coste a pacientes con rentas bajas que padecen enfermedades como cáncer, sida y epilepsia. 

Los cinco dispensarios de cannabis permitidos en la ciudad de Santa Cruz deben estar a 600 pies de escuelas, guarderías, centros juveniles y parques con estructuras de juego. Las zonas en verde muestran las áreas aceptadas para los dispensarios. (Ciudad de Santa Cruz)

El superintendente de Santa Cruz City Schools, Kris Munro, y los directores de Santa Cruz High y Mission Hill han instado al ayuntamiento a hacer uso de sus poderes discrecionales para rechazar la solicitud.

"Nos oponemos a que el comercio minorista esté diariamente cerca de unos 1.800 estudiantes", dijo el martes la directora del instituto de Santa Cruz, Michelle Poirier, añadiendo que demasiados estudiantes "están abusando del cannabis para tratar el estrés, la ansiedad y la depresión" y, por lo tanto, "se están preparando para la ruina académica."

En una votación de 5-2 en marzo, la Comisión de Planificación de Santa Cruz aprobó la solicitud de The Hook, lo que provocó una apelación de un grupo de padres preocupados que envió el asunto al ayuntamiento.

En la audiencia del martes, los padres y los funcionarios de la escuela dijeron que no se oponían a la marihuana legalizada o WAMM, sino simplemente a la ubicación. 

"Hay un montón de niños que tienen que pasar por delante [de la tienda propuesta por The Hook] todos los días para ir y volver del colegio, y hay pruebas de que esto podría ser perjudicial", dijo Melinda White, una madre y médico de Santa Cruz High.

White se adentró en los efectos de la marihuana en la salud en los adolescentes y señaló que la potencia de los productos del cannabis se había disparado en las últimas décadas. Dijo que creía que el consumo de cannabis estaba aumentando en las escuelas de Santa Cruz y afirmó que era fácil para los adolescentes obtener documentos de identidad falsos escaneables y tarjetas de marihuana medicinal.

"Hay ubicaciones alternativas para WAMM. No hay ubicación alternativa para Santa Cruz High School", dijo otro padre de Santa Cruz High, Annette Olson. "Por favor, prioricen la salud y el bienestar de nuestros jóvenes por encima de un único minorista de cannabis recreativo".

Olson añadió: "Es bien sabido que la proximidad importa. Eso es cierto para el tabaco, las licorerías y el cannabis".

Los partidarios del dispensario propuesto, muchos vestidos de verde a sugerencia de The Hookque superaron ampliamente en número a los opositores en la audiencia del martes, se opusieron a estos argumentos. Berryessa, por ejemplo, dijo que la marihuana legalizada no había impulsado un aumento en el consumo de drogas entre los adolescentes y que los opositores estaban "basándose en temores y suposiciones anticuadas" en lugar de "entender las vías reales de acceso para nuestros jóvenes."

"Los teléfonos móviles en los bolsillos de los estudiantes les exponen a muchas más tentaciones de las que podría exponerles un monumento con una cruz verde en Mission Street", afirmó Berryessa. Dijo que sólo quería ser tratado de la misma manera que cualquier otro negocio.

La mayoría del consejo municipal no estaba convencida de que el dispensario de Mission Street exacerbaría el consumo de drogas entre los adolescentes de Santa Cruz. 

"Ambas partes han pedido desde hace meses que la decisión se base en pruebas", dijo el alcalde de Santa Cruz, Fred Keeley. "Sobre ese punto, no he visto ninguna" que específicamente "vincule el consumo de cannabis en las escuelas medias y secundarias con los dispensarios".

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Jesse Greenspan es un periodista independiente que escribe sobre historia, ciencia y medio ambiente. Su trabajo ha aparecido en The New York Times, Scientific American, Audubon y otras publicaciones.