La entrada principal de la biblioteca del centro de Santa Cruz está prevista en Cedar Street, entre las calles Lincoln y Cathcart. (Ten Over Studio y Jayson Architecture)

SANTA CRUZ >> El Ayuntamiento de Santa Cruz permitió el martes que se iniciara la construcción del proyecto de biblioteca, viviendas y aparcamiento del centro de la ciudad, ya que los dirigentes concedieron permisos de demolición, diseño y uso especial.

El proyecto en las calles Cathcart, Cedar y Lincoln no requiere más aprobaciones por parte del ayuntamiento u otros órganos electos, ya que sólo podría ser impugnado a través de litigios, dijo el miércoles el planificador principal de Santa Cruz, Tim Maier. Se espera que la construcción comience en junio de 2024 y termine a finales de 2026, dijo el Gerente de Desarrollo de Santa Cruz, Brian Borguno.

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Planeado desde 2016 cuando los votantes del condado de Santa Cruz aprobaron la Medida S para financiar las renovaciones de la biblioteca en todo el sistema, el proyecto de la biblioteca Downtown fue reafirmado por los votantes en noviembre cuando Medida O no logró detener su construcción con cerca del 40% de los votos.

Se prevé que el complejo de ocho plantas incluya:

  • Una biblioteca de tres plantas con dos niveles interiores, una terraza en la azotea y un patio.
  • Cinco niveles de viviendas asequibles sobre tres niveles de aparcamiento.
  • Una zona de tres plantas para empresas con 9.600 pies cuadrados de espacio comercial.
  • Una guardería con zona de juegos al aire libre.
  • 124 viviendas, incluidas 19 unidades para residentes con "ingresos extremadamente bajos", 59 unidades para "ingresos muy bajos" y 45 unidades para "ingresos bajos" basados en límites de ingresos determinados por el Estadosegún un informe de los servicios municipales.

El ayuntamiento también adoptó las condiciones añadidas por la Comisión de Planificación de Santa Cruz en su reunión del 23 de febrero:

  • Estaciones de carga eléctrica para bicicletas y vehículos y plazas de aparcamiento que podrían convertirse en estaciones de carga en el futuro.
  • Características en todos los espacios comerciales que les permitan servir de restaurantes. 

La decisión del Consejo del martes se centró en la eliminación prevista de 12 árboles, entre ellos nueve árboles patrimoniales de 14 pulgadas o más de diámetro. El consejo rechazó las peticiones de grupos de la comunidad de rediseñar la biblioteca para preservar dos o más árboles patrimoniales. Las nuevas condiciones del permiso exigen que los promotores planten 24 árboles de sustitución.

Un render muestra el proyecto de biblioteca del centro de Santa Cruz en las calles Cathcart y Cedar. (Ten Over Studio y Jayson Architecture)

En octubre, un grupo llamado Save Some Trees Coalition recurrió el permiso de eliminación de árboles patrimoniales del proyecto. La Comisión de Parques y Ocio rechazó el recurso en diciembre. La coalición afirma que los promotores no intentaron incorporar los árboles patrimoniales en el diseño del proyecto. Las normas municipales sobre árboles patrimoniales exigen que los promotores tengan en cuenta los árboles patrimoniales a menos que el diseño del proyecto no pueda modificarse para darles cabida o que el árbol no esté sano.

Los 12 árboles tienen problemas de salud que probablemente empeoren con el tiempo, según un informe de 2021 de Dryad LLC. Según el informe, cinco de los árboles podrían conservarse, pero necesitarían más superficie sin pavimentar para crecer. Un apéndice del informe de 2022 señalaba que la salud de uno de los árboles patrimoniales había empeorado aún más.

Pauline Seales, que dirigió el recurso, pidió que se rediseñara el edificio para dar cabida a algunos árboles. "Mejoraría el proyecto, y hay espacio para ello, y sería un beneficio para todos", dijo. 

El promotor del proyecto, Abe Jayson, y el arquitecto, Jim Rendler, dijeron que conservar incluso uno de los árboles limitaría mucho la capacidad del edificio. "No es algo que no hayamos intentado incorporar al diseño", dijo Rendler. "Lo hemos tratado en varias iteraciones, intentando averiguar cómo podría funcionar".

Un render muestra los planos de la biblioteca del centro de Santa Cruz, en la calle Cathcart. (Ten Over Studio y Jayson Architecture)

Durante los comentarios del público en la reunión del martes, más de una docena de personas hablaron a favor de preservar dos o más árboles. Muchos, entre ellos la residente Jane Doyle, recomendaron conservar dos liquidambar en Cedar Street. "Cualquier arquitecto que se precie podría diseñar fácilmente alrededor de ellos", dijo Doyle.

Otros comentaristas, entre ellos representantes de Housing Matters y el Hospital Dominicano, instaron al consejo a aprobar los permisos y evitar retrasar la construcción de viviendas asequibles. Algunos mencionaron Medida O, que tenía por objeto detener la construcción de la biblioteca en la papeleta de noviembre y que fue derrotada por casi el 60% de los votantes.

"La Medida O se presentó a los votantes y la derrotamos contundentemente", dijo Rafa Sonnenfeld, director de políticas de la organización de defensa de la vivienda YIMBY Law. "Creo que todos nos estamos cansando de debatir cada pequeño detalle sobre este proyecto".

El Consejo ha votado a favor de exigir a los promotores que planten 14 árboles de sustitución alrededor del edificio de la biblioteca y 22 árboles en el centro de la ciudad. Las condiciones anteriores exigían nueve árboles alrededor de la biblioteca y 12 en el centro de la ciudad. Las nuevas condiciones también sugieren que la madera de los magnolios talados se reutilice para crear bancos, obras de arte u otros elementos del proyecto.

Está previsto construir una nueva biblioteca, viviendas, aparcamientos y tiendas en la calle Cedar, desde Cathcart hasta Lincoln. Un estacionamiento de la ciudad y los árboles se muestran en el sitio en 2020. (Stephen Baxter - Archivo local de Santa Cruz)

El consejo votó 5-1 para adoptar los nuevos requisitos y conceder los permisos. El alcalde Fred Keeley, la vicealcaldesa Renee Golder y los concejales Scott Newsome, Shebreh Kalantari-Johnson y Martine Watkins votaron a favor. "Lo que realmente tengo es un apego sentimental a estos árboles y a lo que esto representa para nuestra comunidad", dijo Watkins. "Me puse en contacto con nuestro personal para entender lo que podría ser posible y al final aprendí que realmente, tenemos opciones limitadas aquí". 

La concejala Sandy Brown votó en contra de la concesión de los permisos. Ella propuso otra moción que habría ordenado a los promotores proponer un plan para preservar los dos liquidambars y un magnolio más pequeño. Según Brown, los continuos comentarios de la comunidad han mejorado el proyecto de uso mixto. "Me pareció que ésta podía ser otra oportunidad para mejorar el proyecto", dijo. 

La concejal Sonja Brunner se recusó del debate y de la votación debido a su cargo de directora de operaciones de la Downtown Association of Santa Cruz. 

Aparcamiento de la calle Laurel

Por separado, en la reunión del consejo del martes, el consejo permitió el estacionamiento en paralelo a ser eliminado de una parte de la calle Laurel.

Un proyecto pretende añadir un carril bici separado e islas peatonales más anchas a la calle Laurel, así como rediseñar las intersecciones para que los pasos de peatones sean más visibles. También se eliminaría el aparcamiento paralelo en Laurel Street desde Mission Street hasta Chestnut Street.

El plan forma parte de Visión Cero, que es una resolución de 2019 para poner fin a las muertes por colisiones de tráfico.

Robin Belkin, propietaria de un edificio en la calle Laurel, recurrió el plan tras su aprobación en enero por la Comisión de Obras Públicas de Santa Cruz. Sus inquilinos, que ahora aparcan delante del edificio en la calle Laurel, tendrían que aparcar a la vuelta de la esquina, en la calle Myrtle, si se construye el proyecto previsto, dijo en la reunión del martes. Dijo que muchos de sus inquilinos han sido acosados y temen ser asaltados por la noche. Un paseo más largo a casa sería peligroso. "Corren un gran riesgo para su seguridad personal", afirmó Belkin.

El personal de la ciudad de Santa Cruz presentó un nuevo plan que crearía más estacionamiento en la calle Myrtle para compensar los espacios perdidos en la calle Laurel. "Estamos hablando de plazas de aparcamiento que están dentro de 300 a 400 pies de las plazas de aparcamiento originales que están siendo desplazados", dijo Santa Cruz Director de Obras Públicas Nathan Nguyen. Con el nuevo plan, el barrio perdería cuatro plazas de aparcamiento. 

Casi el 90% de las propiedades en Laurel Street entre Walti Street y Chestnut Street tienen aparcamiento fuera de la calle, incluyendo la propiedad de Belkin, de acuerdo con un informe del personal de la ciudad. 

En respuesta a las preocupaciones de seguridad, la policía de Santa Cruz Lt. Wes Morey dijo que el barrio "no es una zona de alta criminalidad en absoluto". En los últimos seis meses, la policía ha respondido a cuatro incidentes denunciados en el barrio, incluyendo un robo de bicicletas y tres robos de coches, dijo. 

Los comentarios del público se dividieron entre vecinos preocupados por la pérdida de plazas de aparcamiento y vecinos que manifestaron su deseo de una mayor seguridad para peatones y ciclistas.  

"Tengo una rodilla nueva de titanio: caminar 300 pies más supone una gran diferencia para algunos de nosotros", dijo Andrew Jarvis, un residente de la calle Laurel que perdería el aparcamiento en la calle delante de su casa según el plan propuesto. Quitarnos todo el aparcamiento, dijo Jarvis, "nos hace más difícil desplazarnos".

Susan Monheit, residente de Laurel Street, defendió el plan y dijo que la colina de Laurel Street es actualmente "una trampa mortal". "No se puede hacer un privilegio del aparcamiento para coches en Laurel Street a costa de la vida de las demás personas que intentan utilizar el corredor", dijo.

El consejo aprobó por unanimidad el nuevo plan de aparcamiento y denegó el recurso.

Los concejales también hablaron de plantear la cuestión de la seguridad en el barrio a la Comisión de Seguridad Pública de Santa Cruz y a la Comisión para la Prevención de la Violencia contra las Mujeres.  

"Sé que un hombre blanco policía puede sentirse seguro, pero otra persona puede no sentirse segura", dijo Brunner.

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Nota del editor: Este artículo se ha actualizado para corregir los plazos de construcción previstos. 

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Reportera / Becaria de Noticias Locales de California

Jesse Kathan is a staff reporter for Santa Cruz Local through the California Local News Fellowship. They hold a master's degree in science communications from UC Santa Cruz.