El autor Kevin F. Adler, a la izquierda, y el profesor de la UC Santa Cruz Chris Benner debaten sobre cómo los residentes pueden apoyar a las personas que necesitan vivienda. (Brianna Buda)

CAPITOLA >> Mientras Kevin F. Adler crecía en Livermore, su tío Mark era un sin techo en el condado de Santa Cruz.

Mark padecía esquizofrenia y vivió en la calle durante unos 30 años. A pesar de las circunstancias de su tío, Adler dice que a veces recibía llamadas de Mark a cobro revertido. Mark siempre se acordaba del cumpleaños de Adler y a menudo le enviaba un regalo por correo. Se veían algunos días festivos y compartían comidas.

"Cuando lo dejábamos en Santa Cruz, en la estación Greyhound, o lo traíamos de vuelta", se preguntaba Adler, "¿cómo era su vida? ¿Qué veía y cómo le veía el mundo?".

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Mark murió en 2004, a los 50 años, y ahora está enterrado en el condado de Santa Cruz. Cuando Adler preguntó a su padre por qué quería enterrar a Mark en lugar de incinerarlo, éste respondió que porque quería que Mark tuviera por fin "un lugar permanente para descansar, sólo para él". En la muerte, consiguió lo que nunca tuvo en vida, escribió Adler.

Tras el fallecimiento de su tío, el cerebro de Adler se llenó de preguntas sobre él y sobre las personas sin hogar que veía a diario en la zona de la bahía. Leyó mucho, se puso en contacto con destacados investigadores sobre los sin techo y mantuvo innumerables conversaciones con personas que necesitaban una vivienda.

Empezó a ver el problema de los sin techo de otra manera. Empezó a reconocer cómo las relaciones y el dinero sin restricciones pueden llevar a muchas personas a una vivienda permanente. Incluso pequeñas cantidades de renta básica universal ayudaban a la gente a comer con regularidad y a conseguir un trastero, por ejemplo, reduciendo la ansiedad diaria y permitiendo a la gente resolver otros problemas menos inmediatos.

El 6 de junio, Adler habló de un libro del que es coautor, "When We Walk By", con más de 25 residentes en un acto celebrado en la Capitola Branch Library. El libro aborda las causas y soluciones de la falta de vivienda, y ofrece un enfoque compasivo de la falta de vivienda a nivel individual y político.

Adler es también fundador residente de la organización sin ánimo de lucro con sede en San Francisco Miracle Messages con sede en San Francisco, que facilita reuniones entre personas sin hogar y sus amigos y familiares. El libro de Adler explora la "pobreza relacional" como "una profunda falta de relaciones enriquecedoras combinada con el estigma y a menudo la vergüenza que hace que fomentar los lazos sociales sea increíblemente difícil."

Adler dijo: "La pobreza relacional como forma de pobreza, se pasa por alto". Mejorar los vínculos sociales puede mejorar la salud y ser una herramienta primordial para acabar con la falta de vivienda, afirmó.

A menudo, el estigma interiorizado asociado a la falta de vivienda puede contribuir al aislamiento social al que se enfrentan las personas sin hogar, y acaba siendo un obstáculo para su bienestar, explicó Adler. Una de las razones por las que las personas sin hogar pueden decidir no acercarse a sus familias es la estigmatización y "la carga emocional, el odio a sí mismos, la vergüenza, el miedo, el no querer ser una carga", dijo Adler. "Y eso es desgarrador. Pero también, creo, abre la puerta a que todos formemos parte de una sociedad mejor en torno a los sin techo."

Más de 25 personas asistieron a un acto celebrado el 6 de junio en la Capitola Branch Library en el que se analizaron algunas soluciones para los sin techo con el coautor de "When We Walk By" Kevin F. Adler. (Brianna Buda)

En el acto habló una mujer sin vivienda llamada Erin. Vive temporalmente en el Arsenal de la Guardia Nacional, cerca del campo de golf DeLaveaga, en Santa Cruz. Forma parte de Miracle Friends y participa en Miracle Messages, que pone en contacto a personas sin hogar con personas alojadas para mantener conversaciones periódicas de 30 minutos.

Erin dijo que no tenía familia que estuviera interesada en relacionarse con ella, y afirmó que a menudo se sentía aislada como persona sin vivienda. "Estoy intentando volver a levantarme, y tener el sistema de amigos ayuda porque hay alguien con quien puedes hablar", dijo. 

Erin compartió historias sobre los tipos de traumas que experimentó como persona que vivía fuera y abogó por "cualquier cosa que podamos hacer juntos, como un todo, para evitar que le ocurra a alguien más".

Aislamiento social

Durante el acto de Capitola, Adler mostró una foto de tres personas, dos de las cuales aparecían sin techo y la tercera pasaba de largo sin percatarse de su presencia. Adler explicó que formaba parte de un experimento social de la organización de servicios para personas sin hogar New York City Rescue Mission.

"Hicieron que algunas personas se disfrazaran para parecer indigentes mientras miembros desprevenidos de sus familias pasaban a su lado y ni una sola persona reconoció a su propio hijo o hija, hermano o hermana, marido o mujer o, en el caso de esta señora, a su madre y a su padre", reveló Adler al sorprendido público.

"Hasta que no veamos a las personas sin hogar como personas a las que hay que querer, no como problemas que hay que resolver, el problema no mejorará", afirmó Adler.

El autor y fundador de la organización sin ánimo de lucro Kevin F. Adler, a la derecha, habla con un residente en un acto celebrado el 6 de junio en la Capitola Branch Library. (Tyler Maldonado - Santa Cruz Local)

Relaciones y personas sin hogar

Muchos estadounidenses están a un sueldo de no poder pagar el alquiler, dijo Adler. Muchos dijeron que "no saben de dónde sacarían 400 dólares para una emergencia inesperada. Es realmente sorprendente que no tengamos más personas sin hogar".

Adler explicó que las distintas formas de "capital social", como los amigos y la familia, las comunidades religiosas y otras, son decisivas para mantener a la gente fuera de la calle. "Lo que estamos descubriendo es que la familia, los amigos, las relaciones, el capital social, podría estar basado en los iguales, podría ser la gente que tiene esa experiencia vivida, cualquiera que sea ese tipo de experiencia, lo que está marcando la diferencia ahora mismo".

Robert Ratner, director de la Asociación de Vivienda para la Salud del condado de Santa Cruz, ha declarado que las conversaciones internas de la asociación suelen girar en torno a esta idea. La asociación coordina los programas de servicios para personas sin hogar del condado. 

"Intentamos transmitir intencionadamente que la gente suele querer vivir junta, e intentamos que toda la comunidad piense en que la gente decida con quién quiere vivir y se mude junta. Así que nuestros esfuerzos en materia de vivienda se centran en ayudar a la gente a estar con las personas que quieren estar cuando se muden", dijo Ratner.

Sin embargo, según Ratner, esta idea suscitó cierto rechazo interno, ya que muchos de los que trabajan en los servicios para personas sin hogar piensan que esas relaciones son parte del problema, no la solución.

"Creo que muchos de nuestros proveedores de servicios luchan con esto porque a veces esas relaciones se perciben realmente como y la mayoría de los observadores externos sentirían que son destructivas". Tales consideraciones se tienen en cuenta cuando, por ejemplo, los centros de acogida se niegan a revelar información sobre los clientes en consideración a la vulnerabilidad de algunos de ellos a la violencia doméstica.

Adler dijo durante la reunión que estas cuestiones pueden resolverse a menudo con planteamientos de "sentido común", como disposiciones de doble inclusión que den prioridad a la agencia y no al paternalismo. 

Pero Adler también dijo que era esencial comprender los sistemas que producen el sinhogarismo, como el sistema de justicia penal, la economía de la vivienda, el sistema sanitario, el sistema de acogida y el código fiscal, cada uno de los cuales se analiza en su libro. Hizo hincapié en esto comparando las diferentes tasas de entrada y salida de los sin techo.

"Por cada persona alojada en San Francisco, otras tres se quedan sin hogar. ¿No es así? Así que se trata de un problema de afluencia", afirma Adler.

Chris Benner, profesor de la Universidad de Santa Cruz y autor del libro Economía solidaria, también intervino en el acto de Capitola. "Lo que tenemos que debatir no es sólo qué tenemos que hacer gradualmente para tratar los síntomas de nuestra problemática economía, sino cómo entender las estructuras. ¿Y cómo cambiamos esas estructuras?". preguntó Benner.

Dinero y mensajes

La organización sin ánimo de lucro de Adler ha facilitado más de 800 reencuentros entre personas sin techo y sus seres queridos, según su sitio web.

La organización sin ánimo de lucro también pone en contacto a voluntarios alojados con compañeros de conversación sin hogar a través de su programa Amigos Milagrosos. Hasta ahora, 34 voluntarios de Santa Cruz han ofrecido 8.800 minutos de conversación a personas sin hogar de todo el país. Según Adler, los voluntarios no están necesariamente en contacto con personas sin hogar de sus comunidades locales, y algunos voluntarios de lugares tan lejanos como Bahrein se ofrecen para conectar con personas sin hogar.

Miracle Messages también está poniendo a prueba un programa llamado Miracle Money que proporciona una renta básica universal en la que la organización sin ánimo de lucro facilita transferencias directas de efectivo a algunos de sus clientes. Ha probado un programa piloto en 2021 y ahora administra un programa de 2,1 millones de dólares financiado por Google. Adler dijo que los resultados preliminares mostraron que los receptores de la transferencia mensual de $ 750 en efectivo eran "dos veces más propensos a salir de la falta de vivienda frente al grupo de control, y la seguridad alimentaria mejoró significativamente."

Inicialmente escéptico ante el cambio que supondrían unos pocos cientos de dólares, Adler dijo que los mensajes milagrosos abrazaron la renta básica universal una vez que vieron los resultados iniciales.

"Ver a nuestros vecinos sin vivienda utilizar el dinero de formas más ingeniosas de lo que yo podía imaginar para ellos fue sorprendente", afirma Adler. 

Adler dijo que, aunque las cifras contaban una historia convincente, el mayor reto a superar era la duda que muchos siguen teniendo sobre la capacidad de las personas sin vivienda para tomar decisiones de gasto adecuadas.

"Lo que creo que se está pasando por alto en esa conversación es que la mayoría de la gente sigue pensando que es una mala idea. Y la mayoría de la gente sigue pensando que los vecinos sin vivienda lo van a estropear. Hay que cambiar la narrativa", dijo Adler, "y esto lleva tiempo".

Encontrará información sobre el voluntariado en miraclemessages.org/getinvolved.

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Tyler Maldonado es licenciado en Filología Inglesa por la Universidad de California, Berkeley. Escribe sobre vivienda, personas sin hogar y medio ambiente. Vive en el condado de Santa Cruz.