En octubre de 2023, en la carretera de las Shulties, un cartel con la leyenda "CAMINO CERRADO" después de que las tormentas invernales de principios de año provocaran un socavón.

Se espera que las reparaciones de un socavón en Schulties Road, en las montañas de Santa Cruz, comiencen a finales de noviembre. (Jesse Kathan - Santa Cruz Local)

SANTA CRUZ >> Con la previsión de un invierno impulsado por El Niño, los equipos de carreteras del condado de Santa Cruz están intentando ponerse al día con las reparaciones de las carreteras tras las fuertes lluvias de la primavera.

De los daños causados por la tormenta de este año, unas 40 reparaciones de carreteras del condado están terminadas y unas 30 reparaciones más continuaron este mes, dijo Steve Wiesner, subdirector de Obras Públicas del condado de Santa Cruz.

"Vamos tan rápido como podemos", dijo Wiesner en una Comisión Regional de Transporte del Condado de Santa Cruz celebrada el 5 de octubre. Si las tormentas vuelven pronto, "podrían paralizar muchos proyectos", dijo. "Como tenemos que lidiar con el cambio climático y sistemas de tormentas más intensas, nuestra región montañosa realmente recibe un duro golpe".

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Grandes tormentas en 2017, 2021 y este año causaron deslizamientos y "deslizamientos" en docenas de carreteras del condado, donde parte de una carretera se ha caído y se vuelve estrecha o intransitable, dijeron las autoridades. Las reparaciones de 2017 han tenido lugar en carreteras como Glenwood Drive cerca de Scotts Valley, Kings Creek Road cerca de Boulder Creek, Smith Grade Road en Bonny Doon y North Rodeo Gulch y Jarvis Road cerca de Soquel. 

Se espera que las reparaciones comiencen en noviembre en Schulties Road al este de la autopista 17 y Stetson Road al sur de Summit Road, dijeron las autoridades. Se espera que un puente destruido sobre Lauren Creek en Redwood Lodge Road sea retirado este año y reemplazado en el verano de 2024, dijo el personal del condado. 

Un puente roto en Redwood Lodge Road que solía cruzar Lauren Creek es todo metal destrozado.

El puente Lauren Creek en Redwood Lodge Road falló durante las tormentas de marzo. Los contratistas planean eliminar el puente fallado este año, y un nuevo puente se espera para el verano de 2024, dijo el personal del condado. (Jesse Kathan - Santa Cruz Local)

Wiesner dijo que la recuperación de los ríos atmosféricos de este año ha sido más rápida que en 2017, en parte porque las autoridades estatales concedieron permisos de emergencia. Este año, la falta de disponibilidad de los contratistas ha provocado retrasos. 

"Todo el mundo está muy ocupado". dijo Wiesner en una entrevista. "El sector tiene una capacidad limitada".

Los contratistas añadieron que la disponibilidad de suministros ha sido un reto. 

"Hay tantos proyectos en marcha, tratando de conseguir concreto ha sido imposible en este momento", dijo Joseph Segura, un inspector de construcción con Consor Engineers. Consor tripulaciones reparado daños por erosión en Morrell Road de Summit Road este mes.

Financiación de la reparación de carreteras

Las tormentas invernales de este año han causado daños por valor de unos 140 millones de dólares en las carreteras del condado, según Wiesner.

Los dirigentes del condado han gastado millones de dólares en reparaciones a la espera del reembolso de la FEMA y otros organismos federales y estatales. Pero el reembolso puede tardar años, dijo Wiesner. 

"En última instancia, el gobierno federal pagará la mayor parte de los costes, y el estado también paga una parte", dijo Wiesner en una entrevista. "Pero el condado paga una parte, y tiene que pagar todo el coste por adelantado". A largo plazo, "es sin duda un problema de liquidez para el condado", dijo.

Incluso después de contabilizar los reembolsos, la parte de los costes de reparación de emergencia que corresponde al condado "absorbe una enorme cantidad de recursos de nuestras obras viarias locales", dijo Wiesner. Aunque el condado está tratando de mejorar muchas carreteras para hacer frente a futuras tormentas, la mayoría de los reembolsos sólo cubren las reparaciones para devolver la carretera a como estaba antes de los daños, dijo Wiesner. Para hacer las carreteras más resistentes añadiendo nuevos desagües pluviales u otros elementos, el condado tiene que utilizar su propio dinero o solicitar subvenciones.

Para muchas reparaciones, el condado utiliza el dinero de SB 1, un impuesto estatal sobre la gasolina para mejoras de carreteras y tránsito. Otros condados utilizan SB 1 dinero "para mejorar realmente sus carreteras, y no sólo la recuperación", dijo Wiesner.

Casi la mitad de los residentes del condado de Santa Cruz viven en zonas no incorporadas al condado fuera de las cuatro ciudades, y el condado es responsable de servicios municipales como carreteras y parques en esas zonas no incorporadas. Hay unas 607 millas de carreteras del condado. 

El condado tiene dificultades para pagar el mantenimiento rutinario de las carreteras y las reparaciones en parte debido a las leyes estatales que dictan cómo se distribuyen los impuestos sobre la propiedad dentro del condado, dijo Wiesner. El condado de Santa Cruz recibe alrededor de 13 centavos por cada dólar de impuesto a la propiedad y el resto va a las ciudades, escuelas, bibliotecas y otras entidades públicas en el condado. Algunos condados reciben una porción mayor de impuestos a la propiedad para carreteras, parques y otros servicios del condado.

En 2018, un consultor advirtió que el estado promedio del pavimento en las carreteras del condado de Santa Cruz era deficiente, y que el condado necesitaría gastar $ 20 millones cada año solo para mantener las carreteras en su estado. 

"Bueno, ciertamente no lo hemos hecho", dijo Wiesner durante la reunión del 5 de octubre. El condado ha gastado $ 5 millones a $ 6 millones anuales en carreteras, y las condiciones de las carreteras han seguido disminuyendo, dijo.

El Comisionado Regional de Transporte, Andy Schiffrin, dijo que el condado depende del dinero de la subvención de la comisión para reparaciones que no sean de emergencia. 

"Los recursos del condado no están disponibles para responder realmente a las necesidades de las carreteras principales, porque tienen que proporcionar acceso a los residentes en las zonas rurales", dijo durante la reunión del 5 de octubre.

Una parte de Stetson Road se ha derrumbado. La carretera está llena de hojas de secuoya y una suave luz brilla entre los árboles.

Se espera que las reparaciones en Stetson Road comiencen a finales de noviembre y terminen en la primavera de 2024, dijo el personal del condado. (Jesse Kathan - Santa Cruz Local)

Carreteras privadas en el condado de Santa Cruz

Muchas carreteras de las montañas de Santa Cruz son de propiedad privada, y el condado no es responsable de las reparaciones. 

En algunas zonas, los residentes han votado a favor de crear Áreas de Servicio del Condado. El condado recauda un impuesto de los residentes en la CSA que éstos pueden utilizar para pagar la reparación de carreteras u otras infraestructuras dentro de sus límites.

Virginia Wright vive en el CSA 56 de Felton Grove, un barrio del valle de San Lorenzo situado a orillas del río San Lorenzo. El invierno pasado, su patio se inundó cuatro veces, según ella. 

Circle Drive, una carretera cercana a su casa, ya estaba en mal estado antes de las tormentas de enero, dijo. Los vecinos votaron en 2021 a favor de utilizar el dinero para reparar la carretera, pero el condado tardó mucho tiempo en responder a los correos electrónicos y aprobar las reparaciones propuestas, dijo. 

"Para cuando el condado respondió, [los contratistas] ya no estaban disponibles. Tuvimos que empezar de nuevo", dijo Howard Berman, otro residente de Felton Grove. "Fue un proceso de casi dos años para terminar el trabajo". Berman dijo que planea entregar al condado una propuesta para agilizar el sistema del condado para las aprobaciones de reparación de CSA.

Cuando llegaron las tormentas en enero de 2023, la carretera aún no había sido reparada. Después de las tormentas, la carretera empeoró. "No puedes conducir sin entrar en un bache", dijo Wright. Muchos vecinos empezaron a evitarla, dijo.

Rebekah Uccellini-Kuby dijo que a ella y a sus vecinos les gustaría formar un Área de Servicio del Condado, pero no pueden permitirse el trabajo de adecuar la carretera a las normas del condado. Dijo que ella y unas 30 familias más dependen de Harmon Gulch Road, una carretera privada.

Después de que una parte de la carretera se derrumbara en las tormentas de enero, los vecinos trabajaron juntos para recaudar dinero para las reparaciones. Recaudaron unos 180.000 dólares a través de reclamaciones individuales a la FEMA, donaciones de crowdfunding y Coongie, la organización sin ánimo de lucro de ayuda en catástrofes de Uccellini-Kuby. En septiembre se instaló un puente permanente.

El vecindario sigue recaudando contribuciones para financiar futuras mejoras viarias. 

"Estamos haciendo que todos los que viven allí y acceden a la carretera pongan de su parte para mantener esa carretera transitable en el futuro tanto como podamos", dijo Uccellini-Kuby.

Actualizaciones sobre la reparación de carreteras del condado

Corrección: Harmon Gulch Road se escribió incorrectamente en una versión anterior de esta historia. 

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Reportera / Becaria de Noticias Locales de California | + puestos

Jesse Kathan es reportero de Santa Cruz Local gracias a la beca California Local News Fellowship. Kathan tiene un máster en comunicación científica por la UC Santa Cruz.