Loch Lomond in Santa Cruz County

El embalse de Loch Lomond, que suministra agua a la ciudad de Santa Cruz, estaba lleno en un 90% a finales de marzo y en un 86% el viernes, según el departamento de aguas de la ciudad. (Ciudad de Santa Cruz)

SANTA CRUZ >> Las agencias de agua del condado de Santa Cruz necesitan más cooperación, un plan para reciclar más aguas residuales y un enfoque unido para adaptarse a la sequía, según concluyó un reciente informe del Gran Jurado Civil del condado de Santa Cruz.

Desde la publicación del informe esta primavera, los responsables de las agencias del agua dijeron que ya se está produciendo cierta colaboración. Algunos dirigentes del sector del agua añadieron que las recomendaciones del informe pueden complicar un sistema de agencias del agua ya de por sí complejo, y que podría no resolver los futuros problemas de escasez de agua.

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Voluntarios en el gran jurado civil investigan los organismos públicos, elaboran informes y hacen recomendaciones que exigen respuestas de los dirigentes y organismos elegidos.

El gran jurado civil encontró:

  • La colaboración entre los distritos de agua es "limitada y de escaso alcance".
  • Ningún distrito hídrico o agencia de sostenibilidad de las aguas subterráneas dispone de dinero o recursos para desarrollar un plan de sequía para todo el condado.
  • No hay ningún organismo a nivel de condado encargado de crear proyectos de resistencia a la sequía en todo el condado.

El gran jurado civil recomendó que antes del 31 de diciembre 

  • Los organismos de gestión de las aguas subterráneas, el distrito de aguas del valle de San Lorenzo, el distrito de aguas del valle de Scotts, el departamento de aguas de la ciudad de Santa Cruz y el distrito de aguas de Soquel Creek publican conjuntamente un plan de acción de resistencia a la sequía.
  • Los distritos hídricos del condado publican conjuntamente un plan para el pleno uso de las aguas residuales para el reciclaje del agua. El uso completo de las aguas residuales para el reciclaje de agua debe comenzar en 2026.
  • Los consejos de administración de la Agencia de Gestión de Aguas Subterráneas de Santa Margarita y de la Agencia de Gestión de Aguas Subterráneas del Centro del Condado amplían sus estatutos para incluir planes de resistencia a la sequía.

El informe afirma que los limitados recursos hídricos del condado y la fractura en el liderazgo han dado lugar a un entorno en el que los distritos hídricos se centran a veces más en mantener el suministro de agua para sus clientes que en atender las necesidades del condado en su conjunto.

"Durante las entrevistas sobre las prioridades del distrito, surgieron frases como 'proteger nuestros distritos'. Sin embargo, el agua en el condado de Santa Cruz no debe considerarse un juego de suma cero", escribió el gran jurado civil. "Desgraciadamente, no existe un organismo de supervisión ni una estructura organizativa para resolver los conflictos y garantizar que los resultados sirvan para el bien de todo el condado".

El gran jurado civil exige que las juntas de las agencias de aguas y de sostenibilidad de las aguas subterráneas del condado, así como los ayuntamientos de Santa Cruz y Watsonville, respondan formalmente a las conclusiones y recomendaciones del informe antes del 22 de agosto.

Oferta y demanda de agua

El condado utiliza unos 17.000 millones de galones de agua al año. Aproximadamente la mitad de esa agua se destina a la agricultura. El resto es utilizado por residentes, empresas, gobiernos y otros.

El condado de Santa Cruz se encuentra en una sequía "severa", según el Sistema Nacional Integrado de Información sobre la Sequía. De enero a junio llovieron unas 16 pulgadas menos de lo "normal" en ese periodo, lo que lo convierte en el segundo periodo más seco de los últimos 128 años, informó el sistema de información sobre la sequía.

El cambio climático ha provocado sequías más largas y severas y ha aumentado las probabilidades de que se produzcan tormentas más fuertes y menos frecuentes, según investigación de la UCLA y otras instituciones. Esta variabilidad hace que el caudal de los ríos y arroyos sea menos predecible y dificulta la creación de planes para almacenar el agua superficial, según el informe del gran jurado civil.

Cerca del 80% del agua del condado procede de acuíferos subterráneos. El resto del agua procede del río San Lorenzo y de los arroyos costeros. Décadas de cambio climático y de uso intensivo del agua han hecho que ambas fuentes sean menos fiables, según el informe.

Map of water sources in Santa Cruz County

Un mapa muestra las principales fuentes de agua del condado de Santa Cruz. A diferencia de gran parte de California, toda el agua del condado procede de los ríos, arroyos y acuíferos locales. La mayoría de los condados de California reciben agua de otros condados. (Gran Jurado Civil del Condado de Santa Cruz)

Décadas de uso de las aguas subterráneas han agotado los tres acuíferos principales del condado de Santa Cruz. Dos acuíferos, la cuenca del centro del condado de Santa Cruz y la cuenca del valle del Pájaro, están en "sobreexplotación críticasegún el Departamento de Recursos Hídricos de California. A medida que se ha ido extrayendo el agua subterránea, el agua salada de la costa se ha filtrado hacia el interior, amenazando la calidad del agua de los acuíferos.

A raíz de una ley estatal de 2014 que exige que las aguas subterráneas se gestionen de forma sostenible, la Agencia de Gestión de Aguas Subterráneas de Santa Margarita, la Agencia de Gestión de Aguas Subterráneas del Medio Condado y la Agencia de Gestión del Agua del Valle del Pájaro deben planificar para mantener una fuente estable de aguas subterráneas.

Además de las agencias de sostenibilidad de las aguas subterráneas, el agua del condado es gestionada por cinco grandes distritos o departamentos de agua, decenas de pequeños sistemas de agua privados y miles de pozos privados. Cada agencia tiene sus propios derechos para bombear cantidades específicas de agua subterránea o desviar una cantidad específica de agua superficial. 

table of water use in Santa Cruz County

Una tabla del informe muestra quién gestiona el agua del condado de Santa Cruz. (Gran Jurado Civil del Condado de Santa Cruz, Agencia de Gestión del Agua del Valle del Pájaro)

En la última década, los distritos han empezado a trabajar juntos para compartir el agua cuando es abundante. Por ejemplo, en 2016, San Lorenzo Valley Water District y Scotts Valley Water District completaron una interconexión que permite a los dos distritos compartir agua cuando uno de ellos la necesita. 

Otro ejemplo es el Proyecto de Transporte de Agua Pura de Soquel. Para ayudar a bloquear la intrusión de agua salada en la cuenca de aguas subterráneas de la mitad del condado de Santa Cruz, se ha iniciado recientemente la construcción de un proyecto para inyectar hasta 500 millones de galones de aguas residuales purificadas cada año en los pozos de la costa. Se prevé que el agua dulce tratada inyectada impida que el agua salada se filtre en los pozos.

Las aguas residuales saldrán de la planta de tratamiento de aguas residuales de la ciudad de Santa Cruz a través de nuevas tuberías subterráneas hasta una nueva planta de purificación de agua en Live Oak. Las obras de la planta se iniciaron en diciembre, y las cuadrillas han estado instalando tuberías bajo las carreteras de la ciudad y del condado durante meses. El Distrito de Aguas de Soquel Creek explotará los pozos de inyección.

Los trabajadores instalan una tubería de agua en Broadway desde la avenida Riverside hasta la calle Clay en Santa Cruz en febrero como parte del proyecto de transporte de agua pura en Soquel. (Brian Phan - Santa Cruz Local)

Los responsables del agua reaccionan

Los líderes de los distritos de agua dijeron este mes que un plan centralizado contra la sequía no es tan fácil como parece. También dijeron que podría no resolver los problemas de suministro de agua del condado.

Piret Harmon, director general del Scotts Valley Water District, dijo que una agencia del agua a nivel de condado sólo añadiría otro nivel de burocracia a un sistema ya complejo. 

"Ojalá fuera más sencillo", dijo Harmon. "No lo es, así que tenemos que trabajar dentro del marco existente y sacar lo mejor de él".

"Ha habido colaboración durante décadas", dijo Brian Lockwood, director general de la Agencia de Gestión del Agua del Valle del Pájaro. La agencia, que gestiona la cuenca de aguas subterráneas del Valle del Pájaro, se extiende por los condados de Santa Cruz, Monterey y San Benito. Eso hace que un sistema de agua más centralizado sea difícil de imaginar, dijo Lockwood.

"Cuando el informe del Gran Jurado dice que tiene que haber una agencia del agua del condado de Santa Cruz, sabes que no están pensando en Pájaro, donde tenemos que trabajar igualmente con la Agencia de Recursos Hídricos del Condado de Monterey y con los proveedores de agua del Condado de Monterey", dijo.

La Directora de Aguas de la ciudad de Santa Cruz, Rosemary Menard, coincide en que ya existe una sólida colaboración en el condado. 

"Llevamos años con un interés propio muy motivado por trabajar juntos para encontrar soluciones regionales", dijo Menard. "Sabemos que nadie va a venir a salvarnos".  

Aunque la fragmentación de los derechos de agua puede hacer más difícil la creación de un plan centralizado contra la sequía, Menard dijo que muchos residentes del condado aprecian el control local que supone mantener un sistema más pequeño.

"Hay un viejo y famoso dicho que se atribuye a Mark Twain: 'el whisky es para beber, el agua es para luchar'", dijo Menard. "Cualquiera que piense que podemos agitar una varita mágica y decirle a la gente que ya no va a controlar sus derechos de agua, eso no va a funcionar".

La ciudad de Santa Cruz está en proceso de modificar sus derechos de agua para permitir una mayor flexibilidad en cuanto a cuándo y cómo la ciudad utiliza el agua del río San Lorenzo. Las normas actualizadas permitirían a la ciudad compartir el agua con los distritos hídricos de Soquel Creek, Scotts Valley y San Lorenzo Valley durante los periodos de gran caudal. 

La normativa está pendiente de la aprobación de la Junta Estatal de Control del Agua. 

Posible consolidación

Aunque los dirigentes locales del sector del agua no prevén la creación de un distrito de agua a escala del condado, algunos sistemas de agua pequeños se están consolidando con otros más grandes. Esto se debe en parte a una ley estatal aprobada en 2021 que requiere que los pequeños proveedores de agua planifiquen proactivamente para la sequía.

El Distrito de Agua del Valle de San Lorenzo se fusionó con el Distrito de Agua de Lompico en 2016. Ahora, están en proceso de fusión con Big Basin Water Co..

Harmon, el gerente del Distrito de Aguas de Scotts Valley, prevé más consolidación en todo el condado a medida que los pequeños sistemas de agua se enfrentan al coste de la sustitución de los equipos envejecidos. "Creo que tienen que tomar una decisión difícil", dijo Harmon sobre la consolidación de las agencias de agua.

El Distrito de Aguas de Scotts Valley se enfrenta a su propia y difícil decisión, ya que el distrito considera la posibilidad de asociarse con el vecino Distrito de Aguas de Soquel Creek o con el Distrito de Aguas de la Ciudad de Santa Cruz. El año pasado, los distritos de agua de Scotts Valley y San Lorenzo Valley consideraron una fusión para operar de forma más eficiente. Pero la idea se enfrentó a la oposición de algunos residentes de San Lorenzo Valley que temían que el desarrollo de Scotts Valley consumiera una gran cantidad de agua.

Harmon dijo que esa actitud es un obstáculo para crear un sistema de agua más interconectado. "Veo mucho dedo acusador", dijo. "Veo mucho lenguaje del tipo: 'No vengas y te lleves nuestra agua'. Para mí, ése es el mayor reto".

Después de que la propuesta de fusión fuera rechazada por el consejo de administración de San Lorenzo Valley Water District, Harmon dijo que Scotts Valley Water sigue estudiando cómo mantener el suministro de agua estable y las tarifas bajas en los próximos años. 

Reciclaje de aguas residuales

Menard ve la posibilidad de que aumente el reciclaje de aguas residuales en la ciudad de Santa Cruz, pero no cree que sea factible la petición del gran jurado civil de un plan para utilizar todas las aguas residuales disponibles para 2026.

"No hay manera de que ese recurso pueda utilizarse plenamente en cuatro años", dijo Menard. "El proceso de diseño, construcción, revisión medioambiental, obtención de permisos, todo ello lleva mucho tiempo". Dependiendo de las condiciones futuras del agua y del éxito de la recarga del acuífero, el condado podría no exigir que se reciclen todas las aguas residuales de la ciudad para satisfacer sus necesidades de agua, dijo Menard. 

Lockwood, director general de Pajaro Valley Water, trabaja con los responsables de la ciudad de Watsonville para reciclar 3.000 acres-pies de aguas residuales cada año para el riego de granjas en los condados costeros de Santa Cruz y Monterey. "Utilizamos prácticamente toda el agua disponible para el reciclaje durante el verano, y luego utilizamos una parte en invierno", dijo.

Un plan de gestión de la cuenca del Valle del Pájaro plan de gestión de la cuenca de 2014 exploró la posibilidad de ampliar el reciclaje de agua durante el invierno para su inyección en la cuenca de agua subterránea. Los costes hicieron que el proyecto perdiera prioridad en favor de otros esfuerzos.

"Creo que, hasta cierto punto, hemos marcado esa casilla al estudiar cómo podemos utilizar toda el agua reciclada de que disponemos", dijo Lockwood. "Cuando hagamos la próxima evaluación de nuestro plan dentro de los próximos cinco años, creo que analizaremos detenidamente el estado de la cuenca y determinaremos si es necesario algún proyecto adicional".

La agencia se centra en proyectos que espera completar para 2025 y que incluyen

  • Ampliar la cantidad de agua almacenada en Lago del Colegio de 1.000 acres-pies a 1.700 acres-pies, y construir una nueva tubería para conectar el lago con su sistema de distribución agrícola.
  • Seguir desarrollando instalaciones que desvíen el agua dulce de Harkins Slough que de otro modo desembocaría en la bahía de Monterey en cuencas inundadas que permiten que el agua se filtre en el acuífero. Se están desarrollando instalaciones similares en Struve Slough.
  • Construyendo una nueva tubería que permitirá que más agricultores utilicen el agua reciclada y el agua recuperada de las instalaciones del pantano.

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Reportero colaborador | + puestos

Jesse Kathan es periodista medioambiental y se graduó en el programa de comunicación científica de la UC Santa Cruz. Afincado en Berkeley, Kathan ha colaborado con el Mercury News, el Monterey County Weekly y la KSQD-FM.