Los camiones de Pacific Gas & Electric Co. se encuentran cerca del paseo marítimo de Santa Cruz en diciembre para responder a los cortes de energía durante una tormenta. (PG&E)

FELTON >> Para ayudar a prevenir los incendios forestales en las zonas rurales, los líderes de Pacific Gas & Electric Co. esbozaron recientemente un plan estatal para tender muchas líneas eléctricas bajo tierra a largo plazo y ampliar un controvertido sistema de "disparo rápido" para desencadenar los cortes de energía.

PG&E tiene previsto soterrar algunas líneas eléctricas este año y en 2023 en las zonas del condado de Santa Cruz que presentan un mayor riesgo de incendio forestal, según ha declarado John Baker, enlace con la Comisión de Servicios Públicos de California para el condado de Santa Cruz. La Comisión de Servicios Públicos regula las empresas privadas de electricidad, gas natural, telecomunicaciones y agua en el estado. Aunque se espera que el proyecto completo de soterramiento lleve años, Baker dijo que algunas áreas para el trabajo podrían incluir:

  • Entre Felton y Scotts Valley. 
  • De Scotts Valley a Santa Cruz.
  • Al este de Capitola.

A diferencia de las líneas eléctricas sobre el suelo que han provocado incendios forestales con la vegetación, las líneas subterráneas están protegidas de la vegetación, el clima, las colisiones y los accidentes, dijo Baker. PG&E planea enterrar 3.600 millas de sus aproximadamente 125.000 millas de líneas eléctricas en el estado para 2026. El objetivo final es enterrar 16.000 kilómetros de líneas eléctricas.

"Les va a llevar mucho tiempo llegar a los 15.000 kilómetros que quieren hacer finalmente", dijo Baker. "Es costoso, y queremos que vayan más rápido. Estamos trabajando para ayudarles a conseguirlo".

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El 25 de febrero, PG&E presentó un plan de mitigación de incendios forestales de 1.079 páginas. Plan de Mitigación de Incendios Forestales a la Oficina de Seguridad de la Infraestructura Energética de California. Esta oficina estatal se creó el año pasado para reducir el riesgo de incendios forestales relacionados con los servicios públicos. Además de las líneas subterráneas, el multimillonario plan describe otras estrategias para ayudar a prevenir los incendios forestales:

  • "Cortes de energía de seguridad pública". Los cortes de energía preventivos se han utilizado durante los períodos de vientos fuertes y otros eventos climáticos con cierto aviso previo. El sistema se utiliza "como último recurso durante condiciones meteorológicas extremas para reducir el riesgo de incendios catastróficos, al tiempo que se minimiza el impacto en los clientes", escribieron los representantes de PG&E en un comunicado. Los cambios en el sistema en 2021 redujeron la duración media de las interrupciones de los clientes en un 40%, según la empresa.
  • Más cámaras para incendios forestales y estaciones meteorológicas. PG&E tiene previsto instalar 98 cámaras este año que se sumarán a las 502 instaladas desde 2018. Se espera que haya unas 1.400 estaciones meteorológicas en todo el sistema para finales de año.
  • Gestión de la vegetación. La poda de árboles y otra gestión se ha ampliado "más allá de los requisitos reglamentarios", según la empresa de servicios públicos. Se han realizado más de 6.300 millas de este trabajo desde 2019 y se espera que se realicen más de 1.800 millas en 2022, dijeron los representantes de PG&E.
  • Postes más resistentes, líneas eléctricas cubiertas. Este año se prevén proyectos de refuerzo del sistema en 470 millas de líneas eléctricas de distribución, incluidas algunas obras subterráneas.
  • Ampliación de la "configuración de seguridad mejorada de la línea eléctrica", también conocida como sistema de "disparo rápido" para cortar la energía. Este sistema se desenergiza automáticamente cuando las ramas de los árboles e incluso pequeños roedores roedores caen sobre las líneas eléctricas, según la compañía eléctrica. PG&E informó de que el sistema redujo esencialmente los incendios en un 80% en las zonas de alto riesgo de incendio durante el programa piloto de 2021. Sin embargo, muchos residentes del Valle de San Lorenzo y de otros lugares dijeron que los cortes de energía también dejaron fuera de servicio equipos médicos, Internet, pozos de agua, sistemas de saneamiento y formas de trabajar y estudiar desde casa para miles de residentes.

"Queremos una infraestructura segura que no provoque incendios accidentales", dijo Baker, el enlace con la comisión estatal de servicios públicos. "Estamos abiertos al viaje rápido", dijo. "Creo que podemos trabajar mucho con PG&E y las comunidades locales para encontrar el escenario adecuado para los viajes rápidos. Si aparece una alternativa mejor, sin duda la consideraremos".

Líneas subterráneas y líneas aisladas

Baker añadió que la instalación de líneas eléctricas subterráneas en las montañas de Santa Cruz llevará más tiempo y será más cara que los proyectos subterráneos en zonas urbanas, en parte debido al equipo especial que se necesita.

Para el supervisor del condado de Santa Cruz, Bruce McPherson, y su personal, los proyectos de líneas eléctricas subterráneas a largo plazo deberían complementarse con proyectos a corto plazo para aislar los cables. Los cables aislados no suelen provocar incendios con tanta facilidad como los descubiertos.

"En concepto, es una gran idea si pudieran soterrar todas sus líneas", dijo J.M. Brown, analista del equipo de McPherson. "Sin embargo, nuestra oficina no considera que eso vaya a ser especialmente práctico en términos de seguridad contra incendios en nuestro distrito, porque no van a poder soterrar lo suficiente en los próximos años para que veamos los niveles de seguridad de prevención de incendios forestales que necesitamos", dijo Brown.

El objetivo de Pacific Gas & Electric Co. es añadir 175 millas de líneas eléctricas subterráneas para finales de año y otras 400 millas para finales de 2023. (PG&E)

Además, McPherson ha dicho que PG&E debería modificar su configuración de cortes de energía de "disparo rápido" para reducir las pérdidas de energía a los residentes y proporcionar avisos de cortes en zonas potenciales. 

"Si invirtieran de verdad en endurecer su sistema, no tendrían que hacer tanta mitigación", como los cortes de luz rápidos, dijo Brown. "Esa mitigación suele causar mucho dolor y sufrimiento a nuestros electores. Mientras que si, si una empresa invirtiera más en endurecer su sistema, creo que todos estaríamos mejor".

Mayra Tostado, representante de PG&E, dijo que están previstas reuniones en línea con los residentes del condado de Santa Cruz para discutir las estrategias de prevención de incendios forestales de la empresa. Todavía no se han fijado las fechas, dijo Tostado.

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Brian Phan es becario de Santa Cruz Local y estudiante de máster en el programa de comunicación científica de la UC Santa Cruz. Brian ha escrito para el Monterey Herald.