Roaring Camp

Roaring Camp ofrece un servicio de tren de Felton a Santa Cruz. (Campo rugiente)

SANTA CRUZ >> Una propuesta de la Comisión de Transporte del Condado de Santa Cruz para cerrar las líneas ferroviarias de la zona de Santa Cruz al servicio de mercancías ha causado un gran revuelo en las últimas semanas sobre el futuro de Roaring Camp Railroads y la Santa Cruz Branch Rail Line.

Pero antes de una reunión de la comisión el jueves, los funcionarios dijeron que el plan no afectaría al tren playero de Roaring Camp y no impediría el futuro desarrollo del ferrocarril de pasajeros.

Durante la reunión del jueves, se espera que los comisionados debatan la propuesta y escuchen las preocupaciones de la comunidad. No se espera que los comisionados voten sobre el tema, dijeron los funcionarios. 

  • La reunión en línea comenzará a las 9.00 horas del jueves 3 de febrero.
  • Únase a en Zoom o llame al 669-900-6833, meeting ID 884 1796 2384
  • Los comentarios pueden enviarse a [email protected] hasta el miércoles a las 9 de la mañana.

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¿Cuál es la situación del servicio ferroviario de mercancías en el condado de Santa Cruz?

La Comisión Regional de Transporte del Condado de Santa Cruz es un organismo de planificación que supervisa las mejoras de las carreteras, vías férreas, líneas de autobús y sistemas de senderos del condado. En 2012, la comisión compró la línea de ferrocarril Santa Cruz Branch, que va de Davenport a Watsonville. La mayor parte de la línea ha estado fuera de servicio desde 2017 debido a importantes daños causados por las tormentas de invierno. Reparar la línea para transportar mercancías costaría entre 50 y 65 millones de dólares, según un informe de la Comisión Regional de Transporte.

Roaring Camp Railroads es una empresa con sede en Felton que opera trenes turísticos desde las montañas de Santa Cruz hasta el paseo marítimo de Santa Cruz Beach. Aunque la línea de Felton se utilizaba históricamente para el transporte de mercancías, partes inutilizables del ramal ferroviario de Santa Cruz la han dejado aislada de la red ferroviaria. 

La Comisión Regional de Transporte contrata a operadores ferroviarios externos para prestar servicios de transporte de mercancías en una pequeña porción de vía operable en Watsonville. Progressive Rail, con sede en Minnesota, se hizo cargo del contrato en 2018, pero descubrió que la línea no era rentable. En 2021, Roaring Camp se hizo cargo del servicio de mercancías como subcontratista. Prestan servicio a cinco clientes en el área de Watsonville. Aunque Roaring Camp quiere reanudar el servicio de mercancías en la línea de Felton, ni ellos ni la Comisión Regional de Transporte están dispuestos a pagar las reparaciones necesarias.

a map of the Santa Cruz Branch Rail Line and the Felton line

Un mapa muestra las dos líneas de ferrocarril del condado de Santa Cruz: La Santa Cruz Branch Rail Line y la Santa Cruz, Big Trees, and Pacific Rail, también conocida como la Felton Branch. (Caltrans)

¿De qué trata la reunión del jueves 3 de febrero?

Ante la imposibilidad de financiar las reparaciones, la Comisión Regional de Transportes ha empezado a estudiar la posibilidad de convertir el ramal ferroviario de Santa Cruz en una vía férrea. Se trata de un proceso que permite convertir la vía férrea en un sendero. De este modo, el ramal de Felton, que conecta la ciudad de Santa Cruz con Felton, quedaría aislado de Davenport, Watsonville y el resto del sistema ferroviario.

La creación de un banco de vías sigue permitiendo el uso futuro del corredor y no significa necesariamente que se vayan a suprimir las vías. Según Guy Preston, director ejecutivo de la Comisión Regional de Transporte del Condado de Santa Cruz, tampoco excluye la posibilidad de que en el futuro se utilice el ferrocarril para el transporte de pasajeros o mercancías.

Entre los que se oponen al railbanking se encuentran Amigos del Ferrocarril y el Sendero del Condado de Santa Cruz. Sus dirigentes afirman que en los 40 años que el gobierno federal ha permitido la creación de bancos ferroviarios, pocos senderos han recuperado su uso ferroviario.

Para avanzar en el proyecto, se espera que la Comisión Regional de Transporte estudie la posibilidad de presentar una solicitud de "abandono adverso" de la línea de Felton ante la Junta Federal de Transporte Terrestre. La solicitud obligaría a la línea de Felton a renunciar a su designación como línea de mercancías. Los trenes turísticos podrían seguir circulando.

No se espera que el jueves se celebre una votación sobre los bancos ferroviarios. Se espera que la comisión escuche las opiniones de los residentes y formule preguntas al personal.

Si la comisión sigue adelante con el procedimiento de abandono adverso, la Junta de Transporte Terrestre podría denegar la solicitud, dijo Preston, director de la Comisión Regional de Transporte. Incluso si la comisión sigue adelante con el abandono anticipado, es poco probable que Felton vuelva a conectarse a la red ferroviaria a corto plazo. "Ahora mismo, no podemos permitirnos hacer las mejoras de todos modos", dijo Preston en una entrevista.

Dada la amplia respuesta del público a la propuesta, Preston predice que la comisión no decidirá pronto si procede o no el abandono adverso. "No me siento cómodo fijando un plazo", dijo. "Puede que nunca llegue a producirse".

¿Por qué se opone el Campo Rugiente?

Funcionarios de la Comisión Regional de Transportes han declarado que la posible pérdida de la designación de transporte de mercancías de la línea de Felton no afectaría a los trenes turísticos de Roaring Camp que van de Felton al paseo marítimo de Santa Cruz. Tampoco afectaría a sus operaciones de carga en Watsonville, dijeron los líderes de la comisión de transporte.

Los líderes de Roaring Camp dijeron lo contrario. "El abandono adverso será una muerte lenta para Roaring Camp", escribió Melani Clark, directora ejecutiva de Roaring Camp, en un correo electrónico.

Perder la protección federal de Roaring Camp como línea de mercancías significaría que la Comisión Regional de Transportes "controlaría al 100% nuestro acceso a Santa Cruz y al Boardwalk", escribió Clark. A los dirigentes de Roaring Camp también les preocupan las posibles demandas de expropiación de la línea de Felton.

Los jefes de cuatro distritos de bomberos de las montañas de Santa Cruz también expresaron su oposición al plan y su apoyo a la postura de Roaring Camp. En una carta pública, los jefes escribieron que las líneas de carga "pueden ser críticas" para proporcionar suministros y transportar a los bomberos durante futuros incendios forestales.

¿Por qué la Comisión Regional de Transportes no puede permitirse reparar la línea?

La línea necesita desde hace tiempo millones de dólares en reparaciones de puentes, vías y otras infraestructuras a lo largo de sus 32 millas, dijo Preston. "Se trata de estructuras que tienen más de 100 años", dijo. Las fuertes tormentas de 2017 causaron más daños en alcantarillas, terraplenes y zanjas de drenaje en siete lugares a lo largo de la línea, incluyendo Wilder Ranch State Park, Three Mile Beach y el puente de Aptos sobre la autopista 1.

Clark, el CEO de Roaring Camp, dijo que la Comisión Regional de Transporte debería reparar la línea de carga con fondos de subvenciones, asociaciones público-privadas y dinero de la Medida D. Se espera que el impuesto a las ventas del 0,5% de la Medida D aprobado por los votantes del condado en 2016 recaude $ 500 millones en 30 años para proyectos de transporte.

La Medida D aporta unos 2 millones de dólares anuales para la conservación del ferrocarril, según Preston. Esta cantidad es muy inferior a los entre 50 y 65 millones de dólares que se calcula que costarán las reparaciones. Debido a que la línea no se utiliza actualmente para el transporte de mercancías, Preston dijo que es poco probable que la comisión recibiría fondos estatales o federales para las reparaciones. "Estamos atrapados en este agujero", dijo.

La comisión ha recibido 285.000 dólares de financiación estatal para la reparación del puente del río Pájaro en Watsonville, parte de la línea que aún se utiliza para el transporte de mercancías. Jueves, la comisión votará sobre la conveniencia de celebrar un acuerdo con Caltrans y aceptar la financiación.

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Reportera / Becaria de Noticias Locales de California

Jesse Kathan is a staff reporter for Santa Cruz Local through the California Local News Fellowship. They hold a master's degree in science communications from UC Santa Cruz.