Una mujer se pone los guantes antes de volver a recoger fresas en Watsonville en agosto de 2020. (David Rodríguez - The Salinas Californian)

WATSONVILLE >> Después de años de uso de pesticidas cerca de algunas escuelas del sur del condado, un nuevo sistema de alerta ha tratado de reducir los problemas de salud mediante el envío de mensajes de texto a los padres registrados días antes de que se apliquen las toxinas. Un sistema de alerta de pesticidas en todo el estado está programado para comenzar en 2023 o 2024, pero los defensores dicen que quieren un sistema del Condado de Santa Cruz antes para ayudar a proteger a los niños y otros residentes de las aplicaciones de pesticidas potencialmente cancerígenos.

Ann López, directora ejecutiva de la organización sin ánimo de lucro Center for Farmworker Families, con sede en el condado de Santa Cruz, dijo que ha visto de primera mano los problemas de salud de las familias a causa de los pesticidas. Algunos hijos de trabajadores agrícolas en los condados de Santa Cruz y Monterey han desarrollado asma, problemas de aprendizaje y cáncer, dijo.

"Es una epidemia", dijo López. "Es racismo ambiental. Esto nunca ocurriría en Saratoga o Los Gatos".

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Aunque hay notificaciones de aplicación de pesticidas cerca de algunas escuelas del Distrito Escolar Unificado del Valle del Pájaro, López y otros defensores quieren que se publiquen avisos en línea y se envíen a los residentes antes de que se apliquen los pesticidas. Los avisos permiten a los residentes tomar precauciones simples como cerrar las ventanas que pueden reducir la exposición y el daño potencial de la deriva de los pesticidas. 

La investigación ha sugerido que tomar estas precauciones durante la aplicación de plaguicidas puede reducir la exposición a los productos químicos tóxicos y reducir los efectos negativos para la salud. 

Los estudios sobre los riesgos para la salud durante la aplicación de plaguicidas son "realmente alarmantes", dijo Mark Weller, organizador de Californians for Pesticide Reform. El grupo es una coalición estatal con sede en Berkeley. Weller calificó la exposición y los efectos sobre la salud como "una violación de los derechos civiles".

Prevalencia y problemas con los plaguicidas

Muchos cultivadores del Valle del Pájaro dependen de los pesticidas para prevenir las enfermedades de las plantas, aumentar el rendimiento de los cultivos y controlar las malas hierbas. En los campos de bayas, se inyectan en el suelo pesticidas gaseosos conocidos como fumigantes. Las lonas de plástico suelen impedir que los gases contaminen el aire, aunque los fuertes vientos a veces desbaratan las lonas, según los registros estatales.

Entre 2000 y 2010, los pesticidas cancerígenos aplicados en los campos del condado de Santa Cruz duplicaron la cantidad aplicada durante la década de 1990, según un informe de Californians for Pesticide Reform y los registros del Departamento de Regulación de Plaguicidas de California.

En 2017, los reguladores estatales documentaron 76 informes de enfermedades por exposición a plaguicidas agrícolas de trabajadores agrícolas y aplicadores de plaguicidas en el condado de Santa Cruz, muestran los registros.

En los últimos cinco años, el uso de pesticidas ha disminuido. Las regulaciones más estrictas del condado de Santa Cruz y la conversión a operaciones orgánicas han contribuido, dijeron Weller y los líderes de la escuela.

Para los hijos de los trabajadores agrícolas, la exposición a los pesticidas puede ser un problema constante, no sólo en los días de aplicación. Los plaguicidas pueden llegar a casa en los coches, los zapatos, la ropa y la piel de los padres, según los estudios.

Desde septiembre, los funcionarios del condado de Santa Cruz registraron 11 fumigaciones de campos en un radio de 400 metros de las escuelas Watsonville Charter School of the Arts y Alianza Charter, así como de las escuelas Pacific Coast Charter, MacQuiddy Elementary, Bradley Elementary y Renaissance High.

Todas las aplicaciones se realizaron los sábados, cuando no había clases, en cumplimiento de la normativa del condado. Los cultivadores utilizaron cloropicrina, que puede irritar los ojos, los pulmones y la piel, según han demostrado los estudios. En algunas aplicaciones también se utilizó 1,3 dicloropropeno, que la EPA clasifica como "probable" causa de cáncer. Ambos productos se inyectan bajo una lona impermeable, lo que impide que el producto químico se extienda al aire circundante, según la oficina del comisario de agricultura del condado de Santa Cruz.

Aunque las normas del condado de Santa Cruz son más estrictas que en muchos otros condados de California, Weller, defensor de la reforma de los pesticidas, dijo que las normas no van lo suficientemente lejos para proteger a los niños. Proteger las zonas cercanas a las escuelas no es suficiente, dijo. 

Los pesticidas también tienen el potencial de dañar a los bebés e incluso a los niños en el útero, según estudios recientes. Dos trabajos de la UCLA publicados en 2020 y 2021 sugerían que los niños eran más propensos a desarrollar ciertas cerebro y cánceres de sangre si su madre había estado expuesta a ciertos pesticidas durante el embarazo.

Un estudio anterior de la Universidad de Berkeley sobre los niños del Valle de Salinas sugería que la exposición a los pesticidas cuando se es feto o bebé puede estar asociada a problemas de aprendizaje, mala función pulmonar y otras afecciones.

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Trabajadores agrícolas recogen fresas en Watsonville en agosto de 2020. (David Rodríguez - The Salinas Californian)

Avisos sobre plaguicidas en los condados de Santa Cruz y Monterey

Desde 2018 en California no se pueden utilizar plaguicidas fumigantes dentro de un cuarto de milla de las escuelas dentro de las 36 horas del siguiente día de clases. Esas reglas básicamente hacen que los sábados sean el único día en que se pueden aplicar los fumigantes, dijo Michelle Rodríguez, superintendente del Distrito Escolar Unificado de Pajaro Valley. La idea es que los fumigantes se disipen el domingo antes de que se reanuden las clases el lunes.

Días antes de que se apliquen los fumigantes cerca de las escuelas del Pajaro Valley Unified, en el condado de Santa Cruz, se colocan volantes en inglés y español en los alrededores de la escuela, dijo Rodríguez. El año pasado, el distrito también comenzó a enviar mensajes de texto a los padres que se registran en la administración de la escuela.

Rodríguez señaló que muchos estudiantes del distrito son hijos de trabajadores agrícolas. "Vivimos dentro de una rica comunidad agrícola que es muy importante para el sustento de muchas personas", dijo Rodríguez. "Al mismo tiempo, queremos apoyar la salud y la seguridad de nuestros estudiantes". 

Las notificaciones de uso de pesticidas dentro del condado son para fumigantes aplicados dentro de un cuarto de milla de las escuelas del Distrito Escolar Unificado del Valle del Pájaro. Weller dijo que la preocupación no es sólo con los fumigantes, sino con otras formas de pesticidas. Es más, dijo, "los pesticidas van a la deriva mucho más allá de un cuarto de milla".

Las escuelas Bonny Doon Elementary y Brook Knoll Elementary en Scotts Valley también tienen tierras agrícolas a un cuarto de milla de sus campus, pero ninguna de ellas recibe notificaciones antes de la fumigación, según la oficina del comisionado agrícola del condado. No se han aplicado pesticidas cerca de ninguna de las dos escuelas durante los últimos seis meses, según los registros del condado.

La escuela primaria Bay View de Santa Cruz también está en esta lista, pero el terreno agrícola es el jardín comunitario de Trescony Park, según los registros del condado.

Los avisos de aplicación de plaguicidas tampoco se proporcionan a los 17 centros de preescolar y guarderías del condado de Santa Cruz que se encuentran a menos de 400 metros de los campos agrícolas, según los funcionarios del condado.

En el condado de Monterey, las notificaciones son más amplias y cualquiera puede recibirlas. 

Desde 2018, las escuelas Ohlone Elementary y Pajaro Middle del condado de Monterey han participado en Cultivar de forma segura cerca de las escuelas. Es un programa piloto de notificación de pesticidas en el que cualquier persona puede inscribirse para recibir alertas por correo electrónico o texto antes de que se apliquen pesticidas cerca de ciertas escuelas.

Reciente impulso a los avisos sobre plaguicidas

En octubre de 2020, el Ayuntamiento de Watsonville aprobó una resolución que instaba a la oficina del comisionado de agricultura del condado de Santa Cruz a proporcionar notificaciones de pesticidas para todas las aplicaciones de pesticidas. Pero debido a que la oficina del comisionado se rige por el condado, la resolución no era vinculante.

Juan Hidalgo, comisionado de agricultura del condado de Santa Cruz, dijo que aunque un programa de notificación más amplio "ha sido considerado", su oficina carece de personal y dinero para implementarlo. 

Los defensores han sugerido que el comisionado publique en línea los formularios que los cultivadores proporcionan a la oficina del comisionado antes de la aplicación de pesticidas. Pero Hidalgo dijo que desarrollar un sistema de notificación eficaz no sería tan sencillo. "No se trata sólo de colgar la información en el sitio web", dijo. "También se trata de tener personas que puedan comunicarse con los miembros del público sobre esa información".

En junio de 2021, el Gran Jurado del Condado de Santa Cruz presentó un informe que proponía un programa de notificación más amplio. El gran jurado civil suele hacer recomendaciones de reformas en el condado sobre diversos temas, pero los supervisores del condado tienen amplia discreción para aplicarlas.

En septiembre, las respuestas requeridas de los supervisores del condado de Santa Cruz no estaban de acuerdo con algunas de las recomendaciones del gran jurado. Debido a que un programa de notificación a nivel estatal está programado para comenzar en 2023 o 2024, los supervisores escribieron que esencialmente no tenía sentido crear una versión separada para el Condado de Santa Cruz.

"Dado el interés por la notificación en otras regiones del estado y los esfuerzos que (el Departamento de Regulación de Plaguicidas del estado) está llevando a cabo en esta cuestión, es conveniente que la viabilidad de un programa de notificación se evalúe en todo el estado y no a nivel local, de modo que si se implanta un programa de este tipo en el futuro haya equidad y coherencia", decía el informe. 

Esfuerzo de supervisión a nivel estatal

En 2021, los líderes de California reservaron 10 millones de dólares para crear un sistema sistema estatal de notificación de plaguicidas. Según el Departamento de Regulación de Plaguicidas del estado, aún no se ha determinado qué plaguicidas se incluirán y cuándo se enviarán las notificaciones.

Los responsables estatales celebraron grupos de discusión con la comunidad en agosto de 2021 y llevaron a cabo presentaciones por Internet en noviembre. Está previsto celebrar otros talleres públicos a principios de este año, pero aún no se han programado.

La maestra del Distrito Escolar Unificado de Pajaro Valley, Sarah Rigler, asistió a la reunión estatal de noviembre y fue una de las muchas personas que expresaron su frustración por el ritmo del estado para iniciar las notificaciones universales.

"Yo personalmente, junto con mis colegas y estudiantes, nos vimos afectados por la deriva de los pesticidas varias veces al estar junto a un campo adyacente", dijo Rigler durante la reunión. "Nunca hubo notificación alguna por parte del comisionado agrícola de nuestro condado o del (Departamento de Regulación de Plaguicidas). Nos estábamos enfermando en el campus de la escuela por esta aplicación (de pesticidas). Necesitamos este [sistema de notificación] inmediatamente, no esperen hasta 2024".

Karen Morrison, subdirectora en funciones del Departamento de Regulación de Plaguicidas, dijo en una entrevista que su agencia necesitaba tiempo para hacer bien los avisos a nivel estatal. 

"Entendemos la frustración de los miembros de la comunidad que realmente han estado mirando esto durante un tiempo y están muy interesados en tener el sistema lo antes posible", dijo Morrison. "Para que podamos implantar un sistema totalmente estatal, tenemos que pasar por el proceso normativo de establecimiento de nuevas regulaciones y elaboración de normas, y eso, lamentablemente, lleva tiempo". Los programas piloto para el nuevo sistema de notificación se pondrán en marcha en algunas partes del estado en 2022, dijo. 

No está claro si el proyecto piloto incluirá el condado de Santa Cruz. Los defensores quieren que se actúe antes.

"El hecho de que los comisarios de agricultura no quieran publicar inmediatamente en Internet lo que (los cultivadores) están usando, dónde lo están usando y cuándo, simplemente me asombra", dijo Ann López, directora del Centro para las Familias de los Trabajadores Agrícolas.

"No podemos esperar", dijo López. "Tenemos que detenerlo ahora. Nuestros hijos están pagando el precio".

Las fotos son de David Rodríguez para el Salinas Californian, como parte de un paquete producido para el Centro de Información COVID-19 en LocalNewsMatters.org. El Centro de Información es un proyecto de colaboración apoyado por el Programa de Becas JSK de la Universidad de Stanford.

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Reportero colaborador | + puestos

Jesse Kathan es periodista medioambiental y se graduó en el programa de comunicación científica de la UC Santa Cruz. Afincado en Berkeley, Kathan ha colaborado con el Mercury News, el Monterey County Weekly y la KSQD-FM.