A rendering shows planned student-family housing on the East Meadow near Hagar and Coolidge drives at UC Santa Cruz. (UCSC)

Representación de las viviendas previstas para estudiantes y familias en East Meadow, cerca de las calles Hagar y Coolidge, en la UC Santa Cruz. (UCSC)

SANTA CRUZ >> En los últimos años, varias demandas han tratado de bloquear los planes de la UC Santa Cruz de construir más viviendas en el campus, alegando problemas relacionados con la fauna y el suministro de agua. Con los planes de la universidad de matricular a unos 9.000 estudiantes más en los próximos 20 años, los dirigentes de la ciudad y el condado de Santa Cruz están estudiando una nueva demanda para obligar a la UCSC a construir más viviendas en el campus.

El supervisor del condado de Santa Cruz, Ryan Coonerty, que ha impartido cursos de Derecho en la UCSC, declaró este mes que los dirigentes de la ciudad y del condado quieren "un compromiso vinculante por parte de la universidad para alojar a todos los nuevos estudiantes matriculados en el campus."

Una de las principales preocupaciones es que los estudiantes que viven fuera del campus contribuyen a exprimir un mercado de alquiler extremadamente estrecho. mercado de alquiler para otros residentes. Tras un infructuoso proceso de mediación entre la ciudad, el condado y los líderes de la UCSC en diciembre, Coonerty dijo que los líderes de la ciudad y el condado ahora están considerando opciones legales que incluyen una nueva demanda contra la universidad.

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Coonerty dijo que "aún tiene esperanzas" de que pueda alcanzarse un acuerdo sin necesidad de una batalla legal. 

"A fin de cuentas, la ciudad y el condado no tienen realmente autoridad para limitar el número de matrículas en el campus", dijo Coonerty en enero. "Pero lo que podemos hacer es negociar para que la universidad reduzca el impacto de esa matriculación".

En Plan de Desarrollo a Largo Plazo 2021 aumentaría los aproximadamente 19.800 estudiantes de grado y postgrado actuales hasta 28.000 en el año 2040.

Los dirigentes de la UC Santa Cruz no han aprobado un acuerdo vinculante para alojar a todos los nuevos estudiantes en el campus. Sin embargo, el plan a largo plazo para 2021 aprobado por los regentes de la UC en octubre se compromete a alojar a todos los nuevos estudiantes de grado y postgrado que superen los 19.500. El plan a largo plazo también establece el objetivo de alojar en el campus hasta el 25% del aumento previsto del profesorado y el personal, según el Manual Comunitario del LRDP. Si el profesorado y el personal aumentaran en 2.200 equivalentes a tiempo completo, como se propone, la UCSC albergaría a 550 de ellos.

"Alojamos a más del 50% de nuestros estudiantes universitarios, más que cualquier otra UC", dijo el portavoz de la UCSC, Scott Hernández-Jason. "Student Housing West demuestra que queremos hacer aún más", añadió. 

Otra demanda de algunos residentes de Santa Cruz ya ha cuestionado el Plan de Desarrollo a Largo Plazo 2021. Los líderes del grupo, Habitat and Watershed Caretakers, afirman estar preocupados por las posibles repercusiones medioambientales y comunitarias del crecimiento adicional de la universidad. 

"La idea de añadir otros 9.000 estudiantes desde donde estamos ahora no es sostenible", dijo Don Stevens, portavoz de Habitat and Watershed Caretakers. "No tenemos la infraestructura".

La demanda sostiene que la universidad no examinó a fondo las alternativas fuera del campus y a distancia al crecimiento de la matrícula en el campus principal.

Aunque los planes para construir nuevas viviendas en el campus están en marcha desde 2005, varios pleitos han paralizado las obras.

Planes y demandas

En 2005, la UCSC publicó una versión de su Plan de Desarrollo a Largo Plazo. Los planes a largo plazo para los campus de la UC proporcionan esencialmente un marco para nuevas construcciones. Los planes se elaboran en parte para hacer frente a la creciente demanda de educación superior. Por ejemplo, la UCSC recibió 74.000 solicitudes para el curso 2021-22. La UCSC también tiene una de las mayores plantillas del condado de Santa Cruz, con más de 17.000 empleados.

Rendering of where the Student Housing West complex would be located.

Las viviendas del campus de la UC Santa Cruz están previstas cerca de Hagar Drive y junto a Heller Drive como parte de Student Housing West. (UCSC)

En 2007, la ciudad y el condado demandaron a la universidad por algunos aspectos de la versión de 2005 de su Plan de Desarrollo a Largo Plazo. Como parte de un acuerdo de conciliación alcanzado en 2008, la universidad limitó a 17.500 el número de estudiantes universitarios. La universidad también alojó a dos tercios de los nuevos estudiantes y pagó las mejoras de los sistemas de agua y transporte de la ciudad.

En el Plan de Desarrollo a Largo Plazo 2021, los dirigentes de la universidad tienen el objetivo de albergar a unos 9.000 estudiantes más en el campus. Algunos se preguntan si es factible. 

"Es un objetivo ambicioso", ha declarado Don Stevens, residente en Santa Cruz desde hace muchos años. Stevens es portavoz de Habitat and Watershed Caretakers, que ha demandado varias veces a la universidad. 

Los administradores de la universidad "no se comprometen a nada", dijo.

Residencia de estudiantes Oeste

Aparte de los pleitos por el Plan de Desarrollo a Largo Plazo, la universidad se ha enfrentado a casos judiciales por la construcción de nuevas viviendas para estudiantes. 

Student Housing West es un proyecto originalmente esbozado en el Plan de Desarrollo a Largo Plazo de 2005. Añadiría 3.000 camas en dos emplazamientos del campus: 

  • Un complejo de viviendas para estudiantes universitarios de cursos superiores en el campus oeste, junto a Heller Drive, albergaría a unos 2.700 estudiantes. 
  • Una promoción de viviendas familiares para estudiantes en East Meadow, cerca de Hagar y Coolidge, tendría unas 140 unidades. 
  • Las viviendas para estudiantes de posgrado aumentarían en unas 220 camas, según han declarado los responsables de la universidad.

Dos grupos demandaron a la universidad para intentar bloquear la construcción de Student Housing West: El Comité de Acción de East Meadow y Habitat and Watershed Caretakers. 

El Comité de Acción de East Meadow incluye a algunos profesores y empleados de la UCSC, algunos antiguos regentes de la UC y algunos fideicomisarios de la UC Santa Cruz Foundation. Habitat and Watershed Caretakers se opuso en parte a la posible pérdida de hábitat animal sensible.

Un render muestra un proyecto de viviendas en East Meadow en Hagar Drive en la UC Santa Cruz. (UCSC)

Una de las polémicas se ha centrado en el proyecto de construcción de 140 viviendas plurifamiliares en la pradera este del campus, en la esquina de las calles Hagar y Coolidge. La propuesta se encuentra en la esquina de una gran pradera cercana a la entrada del campus. Está enfrente de otras viviendas del campus. 

"Durante más de 50 años, la universidad ha evitado construir en esa zona porque es una parte espectacular del campus", dijo Paul Schoellhamer, miembro del Comité de Acción de East Meadow. "Ver cómo la administración de la UCSC intenta destruirlo es como ver a un ser querido seguir un camino autodestructivo. Es muy doloroso".

Scott Hernández-Jason, portavoz de la UCSC, dijo que se eligió el emplazamiento de East Meadow por su proximidad a las viviendas de los empleados. Los empleados que vivan en el campus podrán utilizar una guardería prevista en el nuevo complejo, explicó Hernández-Jason.

  • En el caso de East Meadow, en octubre de 2020, un juez dictaminó que los procedimientos de la universidad fueron incorrectos en su aprobación del proyecto. Pero el juez también dictaminó que la revisión medioambiental era suficiente. En respuesta, el Comité de Acción de East Meadow apeló. Los alegatos orales en ese caso están fijados para el 1 de febrero.
  • En abril de 2020, los dirigentes de la universidad volvieron a aprobar el proyecto de viviendas de East Meadow con los procedimientos adecuados. Tras esa aprobación, el Comité de Acción de East Meadow presentó otra demanda alegando que la universidad no había completado un análisis financiero de ubicaciones alternativas para el proyecto. Schoellhamer, del comité de East Meadow, dijo que espera un veredicto a finales de este año.
  • La construcción de East Meadow sigue paralizada mientras prosiguen los litigios, según han declarado funcionarios de la universidad.

Demandas contra el proyecto de viviendas de Heller Drive

Dos demandas más de Habitat y Watershed Caretakers han puesto en tela de juicio todo el proyecto Student Housing West, incluido un solar junto a Heller Drive, en el extremo oeste del campus. En ese lugar se alojarían unos 2.700 estudiantes universitarios. 

El proyecto de urbanización frente a Heller incluye el hábitat de la amenazada rana de patas rojas de California, según la demanda judicial. Habitat y Watershed Caretakers presentaron la demanda tras la aprobación inicial del proyecto por parte de la universidad. Cuando los dirigentes de la universidad volvieron a aprobarlo en 2020, el grupo Habitat presentó un segundo recurso ante los tribunales.

Don Stevens, portavoz de Habitat, dijo que, en principio, espera que se dicte sentencia sobre ambas demandas en primavera. Los plazos de construcción siguen en el limbo debido a las demandas, según los responsables de la universidad.

Ryan Coonerty, el supervisor del condado, dijo que el proyecto Student Housing West ayuda a la universidad a cumplir su compromiso de 2008 de albergar dos tercios de sus nuevas matrículas en el campus. "Eso requiere que la universidad construya muchas viviendas en el campus, que es lo que pedimos y acordamos", dijo Coonerty. 

"Siempre he defendido la postura de que no podemos exigir a la UCSC que aloje a los estudiantes en el campus y luego demandarla por intentar construir viviendas para ayudar a los estudiantes del campus", declaró Coonerty.

Hernández-Jason, portavoz de la UCSC, también expresó su frustración. "Es decepcionante y frustrante cuando los pleitos se interponen en el camino de la aportación de soluciones a problemas que todos reconocemos que tienen una necesidad crítica de ser abordados".

Rendering of the Heller site

Un renderizado muestra el proyecto de Student Housing West junto a Heller Drive en la UC Santa Cruz. (UC Santa Cruz)

Agua y vivienda

La demanda de Habitat and Watershed Caretakers contra el Plan de Desarrollo a Largo Plazo alega que el consumo adicional de agua provocado por la expansión universitaria pondrá a prueba las reservas locales de agua. 

Sin embargo, la situación del agua de Santa Cruz está impulsada por un suministro de agua inconsistente, no por un aumento de la demanda, dijo la gerente interina de la ciudad de Santa Cruz, Rosemary Menard. Menard fue directora de agua de la ciudad hasta 2021.

A medida que el cambio climático provoque más "latigazos meteorológicos", con años más húmedos y sequías más intensas, el problema no se resolverá limitando el crecimiento de la población, sino creando más reservas de agua, dijo Menard. "Si no tuviéramos la universidad, nuestro problema sería exactamente el mismo", dijo Menard. "Y la solución al problema no sería diferente".

A pesar del crecimiento y la expansión universitaria de los últimos 10 años, la demanda de agua ha descendido en Santa Cruz, según datos de la ciudad y el condado. 

A chart shows that Water demand in Santa Cruz County peaked in the late 1990s.

La demanda de agua en el condado de Santa Cruz alcanzó su punto máximo a finales de la década de 1990, a pesar del crecimiento de la población y del aumento de las conexiones de agua, según han informado los responsables de los servicios públicos. La tecnología de los electrodomésticos, la conservación del agua y otros factores han contribuido a ello. (Condado de Santa Cruz)

A chart shows annual rain varies, but water demand in recent years has been lower than in the mid-1980s in Santa Cruz County.

La lluvia anual varía, pero la demanda de agua en los últimos años ha sido menor que a mediados de la década de 1980 en el condado de Santa Cruz. (Condado de Santa Cruz)

Actualización: El 16 de enero se añadió a este artículo información adicional sobre el Plan de Desarrollo a Largo Plazo 2021 y la matrícula actual de la UCSC.

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Reportera / Becaria de Noticias Locales de California

Jesse Kathan is a staff reporter for Santa Cruz Local through the California Local News Fellowship. They hold a master's degree in science communications from UC Santa Cruz.