Un trabajador de saneamiento recoge un cubo de residuos de alimentos cerca de California Avenue y Walk Circle en Santa Cruz en noviembre. (Allison Gasparini - Santa Cruz Local)

SANTA CRUZ >> Más de tres meses después de que los residentes de Santa Cruz recibieran pequeños contenedores marrones para recoger los residuos de alimentos semanalmente, la participación ha variado mucho en los barrios y los líderes de la ciudad han tratado de corregir algunos problemas con el programa.

Para separar los residuos de alimentos del resto de la basura doméstica y cumplir con la ley estatal, se entregaron más de 14.000 cubos de 6 galones a los hogares de Santa Cruz y de partes de Live Oak donde los trabajadores de la ciudad recogen la basura. Los responsables municipales preveían que algunos residentes tardarían en utilizar los cubos, dijo Bob Nelson, director de operaciones de recuperación de recursos de Santa Cruz. 

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Uno de los problemas ha sido que los cubos han sido destruidos por los conductores de los camiones de la basura, que no pueden verlos en la penumbra de la mañana durante la recogida de la basura. 

Un contenedor de residuos alimentarios es perforado y desmontado tras una recogida este otoño en Santa Cruz. (Stephen Baxter - Santa Cruz Local)

Al menos uno o dos contenedores eran aplastados por los camiones de la basura diariamente cuando el programa comenzó en agosto. "Al principio había muchos, pero en las últimas semanas no hemos visto muchas quejas al respecto", dijo Nelson el jueves. Nelson calcula que se han sustituido entre 50 y 100 cubos. 

Los residentes que necesiten sustituciones -y los que nunca recibieron los botes- recibirán ahora cubos con una banda naranja reflectante para hacerlos más visibles a los conductores, dijo Leslie O'Malley, responsable de reducción de residuos de Santa Cruz.

Los nuevos cubos de basura para alimentos tienen una banda reflectante. (Ciudad de Santa Cruz)

Participación desigual

Al amanecer de un jueves reciente, los cubos marrones de residuos de alimentos permanecían en la calle durante varias casas seguidas en el barrio de Circles, en el Lower Westside de Santa Cruz.

En otros bloques del mismo barrio, no había cubos junto a la basura y los materiales reciclables porque los residentes decidieron no participar.

Las tripulaciones de los camiones de saneamiento recogieron la basura y los materiales reciclables. Otro camión añadido a la ruta recogía los restos de comida. Dos trabajadores de saneamiento se turnaban para colgarse de la parte trasera del camión. Cuando éste se detenía, un trabajador saltaba y agarraba el cubo marrón por el asa, y lo depositaba en la parte trasera del camión. Pasaron a la siguiente casa.

Los residuos de alimentos van al vertedero de Dimeo Lane, al norte de Santa Cruz, donde se procesan mecánicamente para convertirlos en papilla.

"Ese puré se mantiene en tanques de retención y se lleva a (la ciudad de) Santa Clara cada 10 o 14 días aproximadamente, donde se procesa para obtener diversos productos, como pellets para la alimentación de cerdos, biodiésel y fertilizantes", explica O'Malley.

Cambio climático y desperdicio de alimentos

Los dirigentes de Santa Cruz deben recoger los residuos de alimentos por separado de la basura debido a ley estatal SB 1383. Aprobada en 2016, exige que la eliminación de residuos orgánicos se reduzca en un 75% en comparación con los niveles de 2014 para el año 2025. También pretende desviar los alimentos comestibles no vendidos de restaurantes y tiendas de alimentación a bancos de alimentos y comedores sociales en lugar de a vertederos.

El objetivo de la ley es reducir las emisiones de gases de efecto invernadero del estado. Los residuos orgánicos de los vertederos representan una parte importante de las emisiones de metano de California. El metano es un gas de efecto invernadero 25 veces más potente que el dióxido de carbono a la hora de atrapar el calor en la atmósfera durante 100 años, según estudios del Grupo Intergubernamental de Expertos sobre el Cambio Climático.

Las ciudades californianas y otras jurisdicciones que recogen residuos tienen cierto margen de maniobra para recoger los residuos de alimentos por separado de la basura.

A los residentes de lugares como Scotts Valley y Watsonville se les dijo que depositaran sus residuos de alimentos en los contenedores de residuos de jardín. Eso no ocurrió en Santa Cruz porque no habría sido "rentable", dijo O'Malley. Siete camiones habrían tenido que hacer viajes de ida y vuelta a la instalación de compostaje industrial más cercana en Marina cada día, dijo.

El coste de los cubos de recogida de restos de comida fue de unos 174.000 dólares, dijo Nelson. Una subvención del Departamento de Reciclaje y Recuperación de Recursos de California cubrió unos 60.000 dólares, dijo Nelson.

La carne, los huesos, el pescado, las verduras, la fruta, los posos de café, los productos lácteos y otros alimentos se aceptan en los cubos. No se aceptan líquidos, papel ni envases de alimentos.

O'Malley dijo que ella y otros han recibido preguntas de los residentes sobre cómo hacer el cubo menos "asqueroso". La recogida de alimentos en los cubos puede atraer insectos y animales, como muchos residentes preveían.

"Mi nueva tarea más asquerosa cada semana: Aclarar el lodo en descomposición que queda en los nuevos contenedores de residuos de alimentos", escribió Greg Larson, residente de Santa Cruz, en Nextdoor.com.

Cómo reducir el desorden

Algunos residentes han descubierto que el cubo cabe bajo el fregadero de la cocina, dijo O'Malley. Debido a los insectos, otros guardan el cubo en el garaje o en el exterior. Los cubos están diseñados para cerrarse con el asa hacia arriba o hacia abajo.

  • En lugar de depositar los residuos de alimentos en el cubo durante la semana, algunos residentes guardan los residuos de alimentos cerrados en otra bolsa o contenedor. A continuación, transfieren los residuos de alimentos al cubo justo antes de sacarlos a la calle.
  • Tras la recogida, los cubos deben limpiarse semanalmente con agua.

Nancy Jackson, una mujer de 63 años de Santa Cruz, es dietista y compostera de alimentos desde hace tiempo. Dice que la clave está en enjuagar el cubo de la comida rápidamente después de la recogida de la basura.

"No es una tarea agradable de hacer", dijo Jackson. "Pero no lo dejo reposar".

A pesar de algunas quejas, O'Malley cree que hay un gran potencial para aumentar la participación.

"Digamos que una calle tiene bastante participación. Algún hogar que no lo haga puede estar más motivado para hacerlo porque todos los demás lo hacen", dijo O'Malley.

Póngase en contacto con el programa de desechos alimentarios de la ciudad de Santa Cruz si tiene preguntas o comentarios en [email protected] o al 831-420-5377.

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Allison Gasparini es una escritora científica y recién graduada del programa de máster en Comunicación Científica de la UC Santa Cruz. Ha escrito para el Monterey Herald, el Mercury News y la sección de ciencia de Forbes.