Justin Cummings, Ami Chen Mills and Shebreh Kalantari-Johnson

Una acusación de financiación de campaña contra Shebreh Kalantari-Johnson en la carrera de supervisores del condado de Santa Cruz 2022 sigue sin resolverse en parte debido a la acumulación de casos del estado. De izquierda a derecha, el supervisor del condado de Santa Cruz Justin Cummings, Ami Chen Mills y Kalantari-Johnson. Kalantari-Johnson es concejal de Santa Cruz.. (Fotos de Devi Pride, Andrew Rogers y J. Guevara)

SANTA CRUZ >> Más de un año después de que se presentara una denuncia por financiación de campaña contra Shebreh Kalantari-Johnson, ex candidata a supervisora del condado de Santa Cruz, el caso sigue sin resolverse entre los más de 1.300 casos pendientes de la Comisión de Prácticas Políticas Justas de California.

Los dirigentes estatales dijeron que planean aumentar el personal y los esfuerzos de aplicación de la ley para reducir la acumulación de casos y acelerar potencialmente las investigaciones.

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El presupuesto estatal propuesto por el gobernador Gavin Newsom para 2023-2024 incluía financiación para 13 nuevos miembros del personal de la Comisión de Prácticas Políticas JustasEl representante de la FPPC, Jay Wierenga, dijo que el presupuesto propuesto por el gobernador Gavin Hasta el 15 de junio, los legisladores de California no habían aprobado el presupuesto para el año fiscal que comienza el 1 de julio.

"Los puestos son los que pedimos en el presupuesto, pero los propios puestos están sujetos a cambios en función de las circunstancias y las necesidades", escribió Wierenga en un correo electrónico. 

La División de Cumplimiento de la Ley ha llevado normalmente unos 1.450 casos cada año desde 2017. La Comisión de Prácticas Políticas Justas aprobó en enero Directivas de política de aplicación destinadas a reducir la acumulación de casos abiertos que se ha vuelto "inaceptablemente larga", señala el documento de directivas.

La Comisión de Prácticas Políticas Justas está llamada a tramitar las denuncias de infracciones de las leyes estatales relacionadas con las campañas y su financiación.

Caso de las elecciones del condado de Santa Cruz

En las elecciones primarias de junio de 2022 para supervisor del distrito 3 del condado de Santa Cruz, Ami Chen Mills se enfrentó a la concejal de Santa Cruz Shebreh Kalantari-Johnson y al ganador final Justin Cummings. Chen Mills alegó que Kalantari-Johnson y un grupo llamado Santa Cruz Together violaron las reglas de declaración de gastos de campaña después de un evento de Santa Cruz Together el 2 de mayo de 2022 en Stockwell Cellars en Santa Cruz.

En el acto, un dirigente de Santa Cruz Together dio instrucciones a los asistentes sobre cómo donar para ayudar a los esfuerzos de Santa Cruz Together para elegir a Kalantari-Johnson, según una grabación de audio.

Chen Mills presentó por primera vez una denuncia en mayo de 2022 que fue rechazada por la FPPC ese mismo mes. Presentó una segunda denuncia en junio de 2022 que desencadenó una investigación que sigue en curso.

Kalantari-Johnson y la presidenta de Santa Cruz Juntos, Lynn Renshaw, han dicho que no infringieron ninguna norma de la Comisión de Prácticas Políticas Justas.

Wierenga, representante de la Comisión de Prácticas Políticas Justas, declinó hacer comentarios sobre el caso este mes.

Wierenga dijo que los casos que implican la posible "coordinación" de un candidato con un comité en un gasto probablemente se calificarían como un caso de "no presentación" de campaña porque "los gastos coordinados darían lugar a cuestiones de presentación e información". 

Los casos de campañas que no se declaran suelen tardar menos de 100 días en resolverse, pero algunos abogados de la comisión dicen que los casos de declaración falsa de actividades coordinadas como gastos independientes llevan más tiempo y son más difíciles de resolver.

La mayor parte de los casos de "racionalización" investigados por la División de Aplicación de la Comisión de Prácticas Políticas Justas se refieren a la presentación tardía de informes sobre la financiación de las campañas. Otros casos pueden estar relacionados con la publicidad, el mantenimiento de registros y las cuentas bancarias de campaña. (Comisión de Prácticas Políticas Justas)

La duración media de una investigación es de 113 días, pero algunos tipos de casos suelen tardar más de un año en resolverse. (Comisión de Prácticas Políticas Justas)

Una infracción de la Ley de Reforma Política de California puede acarrear una sanción de hasta 5.000 dólares por infracción. Las infracciones menores pueden dar lugar a una carta de advertencia. Las infracciones "menores y técnicas" que no suponen un gran perjuicio para el público suelen conllevar sanciones de unos pocos cientos de dólares, dijo Wierenga en 2022. Entre los factores que determinan la sanción figuran el daño al público, la intención y los precedentes, explicó.

Kalantari-Johnson y Chen Mills dijeron que no han recibido actualizaciones sobre el caso por parte de la FPPC.

"La espera no me ha afectado personalmente ni en mi trabajo como cargo electo", declaró Kalantari-Johnson este mes. Kalantari-Johnson sigue siendo concejal del Ayuntamiento de Santa Cruz.

Chen Mills, que no ocupa ningún cargo electo, dijo que el tiempo que se ha tardado en resolver la denuncia indica que "California no se toma en serio la integridad electoral". Dijo: "Deben financiar plenamente a la FPPC para que sea sólida y capaz de tramitar estas denuncias a tiempo". Chen añadió: "Es información que los votantes deben conocer antes de las elecciones".

Al margen del retraso del caso de Santa Cruz, los responsables de la Comisión de Prácticas Políticas Justas han introducido recientemente algunos cambios para intentar acelerar el ritmo de resolución de los casos. 

Cambios en la Comisión de Prácticas Políticas Justas

La Comisión de Prácticas Políticas Justas regula y hace cumplir las leyes de financiación de campañas, actividad de los grupos de presión y conflictos de intereses de los funcionarios públicos. 

La comisión está formada por un consejo de cinco miembros, cuyo presidente es nombrado por el gobernador, y un director ejecutivo que supervisa cuatro divisiones, incluida la División de Ejecución. Esta división investiga los casos y persigue las infracciones.

Cas quejas y remisiones a la Comisión de Prácticas Políticas Justas han aumentado desde 2015 en parte debido a una mayor conciencia pública y a funcionarios de presentación más informados y con mayor capacitación, dijo el representante de la FPPC Jay Wierenga. (Comisión de Prácticas Políticas Justas)

En 2022, la FPPC recibió más de 3.000 denuncias y remisionesmás de las que había recibido anualmente desde al menos 2015.

La mediana de días que se tarda en resolver un caso es de 113 días, pero puede variar desde un solo día hasta más de seis años, según un documento de la Comisión de Prácticas Políticas Justas (Fair Political Practices Commission). más de seis años, según un documento de la Comisión de Prácticas Políticas Justas. El plazo de prescripción de las posibles infracciones de las normas estatales de financiación de campañas es de cinco años, que pueden interrumpirse.

Los casos relacionados con las elecciones se priorizan durante las elecciones "en la medida en que es posible hacerlo", dijo Wierenga. 

La acumulación de casos y el aumento del tiempo necesario para resolverlos se deben a varios factores, según declaró el Presidente de la Comisión de Prácticas Políticas Justas, Richard Miadich, durante una reunión de la comisión celebrada en enero.

  • Más quejas y remisiones a la división sin un aumento proporcional del personal.
  • Ausencia de normas, prioridades y plazos coherentes en toda la División de Ejecución.  
  • Mayor complejidad de la ley debido a los recientes cambios estatutarios.

En noviembre, Miadich presentó una propuesta de nuevos objetivos, plazos y seguimiento de los casos. 

Siete abogados de la Comisión de Prácticas Políticas Justas escribieron en oposición a la propuesta de Miadich. En diciembre, escribieron: "Con el actual sistema de normas, sin una reducción agresiva y decisiva de la burocracia, ninguna cantidad de horas de trabajo -ni ninguna política que obligue a los abogados a tocar un caso cada tantos días- resolverá el retraso."

Varios investigadores de la Comisión de Prácticas Políticas Justas escribieron a que gestionaban casos de 50 o más personas.

Los abogados recomendaron más autoridad para desestimar casos antiguos con escaso perjuicio público. Además, expresaron su preocupación por la posibilidad de que se deteriore la calidad de la tramitación de los casos debido a la obligatoriedad de los plazos.

Reducir los casos pendientes

Las Directivas de Política de Ejecución aprobadas por la comisión en enero son similares a la propuesta de Miadich en noviembre. En Directivas de Política de Aplicación ordenan a los dirigentes de la FPPC que reduzcan el número actual de casos pendientes en un 75% para finales de 2024 y garanticen que el número anual de casos pendientes en el futuro no supere los 625 casos abiertos.

La reducción de las ofertas de acuerdo y la retirada de cargos en los casos de escaso daño público podrían ayudar a reducir la acumulación de casos pendientes, dijo la Directora Ejecutiva de la FPPC, Galena West, durante la reunión de enero. 

"Cuando uno ve estos casos antiguos y piensa en ellos como si estuvieran sentados, generalmente no es eso lo que ocurre. Son personas que no llegan a un acuerdo, y no lo hacen por una razón, que suele ser el dinero. Así que cuando nos fijamos en estos casos más antiguos y queremos resolverlos, y son casos de menor daño que sólo están obstruyendo los trabajos, entonces sí vamos a tener que utilizar más discreción para hacer la mejor oferta posible que podamos para que estos casos se resuelvan", dijo.

West añadió: "Los casos de perjuicio público no se verán comprometidos de ese modo: las infracciones con las bolsas de dinero, el blanqueo, las cosas que la comisión ha identificado como prioritarias."

También se les pidió que establecieran plazos para cada tarea de cada caso a fin de garantizar que la mayoría de los casos se resolvieran en un plazo de dos años, y que aumentaran los informes sobre necesidades, objetivos y avances de los casos a la comisión.

"La Comisión no está fijando plazos generales para todos los casos. No estamos adoptando un enfoque único para todos los casos; lo que estamos haciendo es aplicar el sentido común de exigir al Jefe de Ejecución que comunique los plazos a lo largo del proceso de forma adecuada a cada caso individual", declaró Miadich, Presidente de la Comisión de Prácticas Políticas Justas.

"Creo que es importante que la comisión exprese en términos claros a la división de aplicación que la mayoría de los casos deben resolverse en un plazo de dos años. Sabemos que eso es posible", dijo Miadich.

Nota del editor: Esta historia se ha actualizado para corregir el número de personal potencial de la División de Aplicación de la Comisión de Prácticas Políticas Justas en el presupuesto estatal de 2023-2024.

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Tyler Maldonado es licenciado en Filología Inglesa por la Universidad de California, Berkeley. Escribe sobre vivienda, personas sin hogar y medio ambiente. Vive en el condado de Santa Cruz.