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SANTA CRUZ >> Un grupo de vecinos y cuatro residentes de Santa Cruz -entre ellos la concejala Renee Golder- han presentado esta semana una demanda en la que alegan infracciones contra la salud y la seguridad y problemas medioambientales relacionados con un programa privado de intercambio de jeringuillas.

El programa, denominado Coalición para la Reducción de Daños del Condado de Santa Cruz, recibió autorización estatal en agosto para dispensar y recoger jeringuillas de personas que consumen drogas inyectables. El programa funciona los domingos en Coral Street, cerca de River Street, en el barrio Harvey West de Santa Cruz. Los clientes también pueden llamar a una línea directa para obtener la entrega a domicilio y recogida de agujas tres días a la semana en todo el condado, sobre todo en casas particulares, dijeron el martes los líderes del programa. 

El personal y los voluntarios también distribuyen naloxona -un medicamento que puede revertir las sobredosis de opiáceos-, así como tiras reactivas para detectar si los medicamentos están contaminados con fentanilo. También distribuyen números de teléfono para poner a las personas en contacto con los servicios médicos, según los responsables del programa.

La concejal de Santa Cruz Renee Golder, el ex jefe de policía de Santa Cruz Kevin Vogel, los residentes Melissa Freebairn y Johnny Font y el grupo del barrio de Santa Cruz Grant Park Neighborhood Association Advocates dijeron que el programa de intercambio de agujas es una molestia pública y una amenaza para la seguridad pública debido a la basura de agujas. Han pedido a un tribunal que exija al Estado que rescinda el programa, entre otras demandas. 

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* indica que es necesario

Los Defensores de la Asociación de Vecinos de Grant Park fundaron Vecinos de Grant Park, un grupo independiente.

Los residentes y el grupo presentaron la demanda de 53 páginas el martes ante el Tribunal Superior del condado de Sacramento, contra la Coalición para la Reducción de Daños y su fundadora Denise Elerick, el Departamento de Salud Pública de California y su directora interina, y la funcionaria de salud pública estatal en funciones, la Dra. Erica Pan.

En la denuncia se alega:

  • El programa perjudica a otro programa de intercambio de agujas gestionado por la Agencia de Servicios Sanitarios del condado de Santa Cruz. Ese programa está dirigido por profesionales médicos, alojados en las clínicas del condado de Santa Cruz y Watsonville, y está en una mejor posición para conectar a los usuarios de drogas con el tratamiento, afirma la queja.
  • Según el documento, el programa exige una revisión medioambiental conforme a la Ley de Calidad Medioambiental de California para impactos como la basura de agujas cerca de escuelas, en parques, basura, ríos y playas. Una lista de control ambiental firmada por un funcionario del departamento de salud pública del estado era inadecuada, afirma.
  • El intercambio de agujas infringe la legislación local porque los planes locales de ordenación del territorio no permiten la distribución de agujas en la zona, alega la denuncia.
  • La Coalición para la Reducción de Daños del Condado de Santa Cruz no es una entidad formal, sino "una colección de voluntarios que cambia de forma" y no debería haber recibido la aprobación estatal para funcionar.

 

Entre los abogados de los demandantes se encuentra el ex alcalde de Santa Cruz David Terrazas, que anteriormente escribió cartas en las que se oponía al programa de la Coalición para la Reducción de Daños.  

"Se trata de apoyar a nuestras instituciones locales y abogar por la rendición de cuentas y los resultados. La acción [del Departamento de Salud Pública de California] es divisiva y conduce a nuestra comunidad hacia las políticas fallidas del pasado", escribió Terrazas en un correo electrónico a Santa Cruz Local el martes.

"Durante los últimos siete años, nuestro gobierno local se ha comprometido en la acción política continua, pública y transparente para reducir el daño a los usuarios de drogas, aumentar los programas de tratamiento de drogas y alcohol, y hacer frente a la basura de agujas", escribió Terrazas. "La autorización del estado que permite [a la Coalición de Reducción de Daños del Condado de Santa Cruz] operar a un grupo de voluntarios que no rinde cuentas para distribuir agujas afecta directamente a la salud y la estabilidad del programa del condado, socava completamente las políticas locales que se han formado a través del diálogo público, y dañará a nuestras comunidades."

Representantes del Departamento de Salud Pública de California declinaron hacer comentarios el martes.

Un informe de 2019 del grupo de defensa local Take Back Santa Cruz mostró más de 36,700 agujas encontradas en espacios públicos por residentes, grupos comunitarios y trabajadores de la ciudad desde diciembre de 2012 hasta septiembre de 2019.

Necesidades insatisfechas

Dani Drysdale, coordinadora del Programa de Servicio de Jeringuillas de la Coalición para la Reducción de Daños, es una de las pocas personas remuneradas del programa. Drysdale calcula que el programa atiende a unos 250 clientes al año. Las cifras de agujas dispensadas y recogidas no se publicarán hasta agosto, dijo.

Aunque el programa fue aprobado por el departamento de salud pública del estado en agosto, ha operado en diferentes formas desde 2018. Anteriormente, funcionaba como un "intercambio secundario" del programa de intercambio de agujas del condado, y dispensaba agujas en el barrio de Harvey West los domingos. 

Elerick, fundadora de la Harm Reduction Coaltion, se inscribió como cliente del programa de intercambio de agujas del condado, aunque no consume drogas inyectables. El programa de intercambio de agujas permite a los clientes intercambiar por otros. Los responsables de la agencia de servicios sanitarios del condado estaban al tanto del trabajo de Elerick y afirmaron que el intercambio secundario era legal.

Elerick dijo que su programa remite clientes al programa del condado con regularidad. 

"La gente nos ve a los dos. A veces ven el sitio fijo del condado y nos ven a nosotros o viceversa", dijo Elerick.

El intercambio de agujas del condado es "uno por uno", lo que significa que los clientes pueden recibir una aguja limpia por cada aguja usada que traigan, hasta un límite de 300. Los clientes traen cajas de desecho llenas de agujas y el personal calcula el número en función del volumen. Los clientes traen cajas de desecho llenas de agujas, y el personal calcula el número en función del volumen, han dicho los responsables sanitarios.

En el programa de la Coalición para la Reducción de Daños, los clientes reciben tantas agujas como pidan, independientemente de cuántas agujas usadas traigan. La mayoría de los programas de California funcionan de esta manera y el Departamento de Salud Pública de California recomienda una política basada en las necesidades, ya que los estudios demuestran que reduce el número de inyecciones sucias y las tasas de uso compartido de agujas. Así se previenen enfermedades.

"Nos encontraríamos en una situación muy peligrosa si alguien viniera y nos dijera: 'Uf, todas mis cosas están en Felton y no voy a estar aquí hasta dentro de cuatro días'. Estaríamos perjudicando a la comunidad si rechazáramos a esa persona y le dijéramos: 'Sabes qué, no puedes tener ninguna jeringuilla, porque no nos has traído ninguna'", dijo Elerick. 

Elerick dijo que el programa dispensa cajas de desecho y anima a los clientes a devolver las agujas usadas. Dijo que el programa del condado, debido a sus ubicaciones fijas, sirve principalmente a las personas que pueden conducir hasta el lugar.

"No se trata de una competición. Se trata de cubrir necesidades insatisfechas en cuatro rincones del condado", dijo Elerick. 

Denise Elerick saluda al público en un acto de campaña celebrado en enero en el Centro de Recursos para la No Violencia de Santa Cruz. Elerick se presentó sin éxito en marzo para el Comité Central del Partido Demócrata. (Kara Meyberg Guzman - Santa Cruz Local)

"Si no puedes ir andando, en bici o en coche a los lugares remotos que existen en el programa de jeringuillas del condado, no tienes suerte. Y las farmacias pueden vender jeringuillas y se supone que deben hacerlo, y lo hacen", dijo Elerick. "Estas demandas se dirigen simplemente a las personas que son pobres. No pretenden que se cambien las políticas estatales sobre la venta de jeringuillas. No les preocupa la gente que va a las farmacias a comprar lo que necesita y no se lleva ninguna jeringuilla", dijo Elerick. 

Un informe de noviembre de 2019 de la agencia de servicios de salud del cond ado recomendó ampliar las horas y las opciones de entrega para el programa de intercambio de agujas del condado.

Drysdale, miembro del personal de la Coalición para la Reducción de Daños, dijo que el código estatal de salud y seguridad permite al departamento estatal de salud pública autorizar programas de intercambio de agujas independientemente de las leyes locales. 

"No es que intentáramos anular la supervisión local ni nada parecido. Acudimos al Estado porque hemos visto lo que se permite hacer a un programa local. Y estaba dejando enormes lagunas de servicio", dijo Drysdale. "Y el Estado ofrece una manera de hacer un programa basado en las necesidades, que Santa Cruz realmente necesitaba y que el Estado quería que Santa Cruz tuviera. Sabíamos que era necesario. No íbamos a solicitar un segundo programa local que simplemente formara parte del programa del condado."

En cuanto a la petición de la demanda de una revisión ambiental, Elerick dijo que los estudios demuestran que las zonas con menos programas de intercambio de agujas tienen más basura de agujas.

Al menos dos estudios sugieren que los programas de intercambio de agujas no producen más basura: 

 

En octubre de 2019, un juez del Tribunal Superior del Condado de San Diego dictaminó que un programa de intercambio de agujas en el Condado de Orange requería una revisión ambiental en virtud de la Ley de Calidad Ambiental de California, debido a la posible basura de agujas. La demanda fue presentada por el condado de Orange, las ciudades de Costa Mesa, Anaheim y Orange y otros.

"Quitamos y hacemos barridos según nuestra autorización. Así que tengo curiosidad por saber por qué han decidido utilizar este martillo para intentar obstruir nuestro trabajo", dijo Elerick. "La gente está frustrada con la solución absoluta a la basura de jeringuillas. Y mira, nosotros somos parte de esa solución".


Escuche el episodio del podcast de Santa Cruz Local de mayo de 2019 sobre el programa de intercambio de agujas del condado y una propuesta anterior de intercambio privado.

 

Kara Meyberg Guzman es consejera delegada y cofundadora de Santa Cruz Local. Antes de Santa Cruz Local, fue redactora jefe del Santa Cruz Sentinel. Es licenciada en biología por la Universidad de Stanford y vive en Santa Cruz.