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Filas de tiendas de campaña se alinean en un campamento de personas sin hogar gestionado cerca del parque de San Lorenzo, en Santa Cruz, este verano. El campamento se ha reducido de alrededor de 100 personas a 50 en los últimos meses, dijeron los líderes del condado el martes. (William Duncan - archivo Santa Cruz Local)

SANTA CRUZ >> Tras meses de estudio sobre los esfuerzos, a menudo descoordinados, del condado de Santa Cruz para reducir el número de personas sin hogar, los dirigentes del condado describieron el martes un ambicioso plan para coordinar los servicios, los objetivos y el seguimiento de datos con las ciudades, y dar cobijo a la mitad de los cientos de personas sin techo del condado para 2024. 

En una serie de planes semestrales, los dirigentes del condado también esperan reducir en un 30% el número de personas sin hogar en el condado -incluidas las que duermen en albergues temporales- para 2024.  

"Tenemos gente que lleva mucho tiempo sin hogar. Tenemos nuevos sin techo, tenemos trabajadores sin techo. Si tenemos un único objetivo para todos ellos, no funcionará", declaró Elissa Benson, administrativa adjunta del condado, durante una presentación ante la junta de supervisores del condado el martes. 

Benson y el Director de Servicios Humanos del Condado, Randy Morris, describieron un sistema que durante décadas en el condado de Santa Cruz ha sido un grupo poco coordinado de organizaciones municipales, del condado y sin ánimo de lucro, con pocas recopilaciones de datos y objetivos comunes.

El Marco Estratégico Trienal del Condado de Santa Cruz para Abordar el Sinhogarismo ofrece varios enfoques.

  • Construir o comprar viviendas para personas sin hogar
  • Ampliar y mejorar la eficacia de los programas de ayuda al alquiler "realojamiento rápido". 
  • Establecer relaciones con propietarios y gestores inmobiliarios para ayudar a alojar a las personas sin hogar. 
  • Mejorar la "entrada coordinada" para hacer un seguimiento de los datos sobre las personas sin hogar

El plan añadiría:

  • 160 plazas de alojamiento de emergencia con pocas barreras durante todo el año
  • 350 plazas de realojamiento rápido para adultos sin hogar
  • 100 plazas de vivienda de apoyo permanente para adultos sin hogar

El martes, los supervisores del condado acordaron por unanimidad seguir trabajando en el plan, recabar los últimos comentarios del público sobre la vivienda y pedir al personal del condado que vuelva en febrero con un plan definitivo para que los supervisores lo aprueben. Los dirigentes del condado tienen previsto presentar el plan a los ayuntamientos de Santa Cruz, Watsonville, Scotts Valley y Capitola este mes. Muchos líderes de la ciudad también vieron la presentación del condado en línea el martes.

El condado de Santa Cruz tenía alrededor de 2,100 personas sin hogar en su último recuento puntual en 2019, dijo el personal del condado. Eso es alrededor de 80 personas sin hogar por cada 10,000 residentes y "desproporcionadamente" alto para un condado del tamaño de Santa Cruz en California, dijo Benson.

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* indica que es necesario

Morris, el director de servicios humanos, señaló que este verano se perdieron más de 900 viviendas en el incendio del complejo CZU Lightning. La pandemia y la recesión económica también han provocado más personas sin hogar, pero muchas han sido alojadas en moteles a través del proyecto estatal Roomkey y otros programas relacionados con COVID. 

Dado que casi seis de cada diez personas que entran en los refugios de emergencia del condado proceden de una "situación de alojamiento", explicó Benson, una parte clave del plan es contar con especialistas en vivienda formados para intentar mantener a las personas alojadas. 

A veces el dinero puede ayudar a una persona a mudarse de nuevo con un amigo o compañero de piso, o el dinero puede ayudar a una persona a mudarse con la familia fuera del condado, dijo Benson. El uso de dinero por adelantado para prevenir la falta de vivienda es mucho menos costoso que los gastos del condado relacionados con las personas sin hogar crónico, dijo.

"La comunidad está, con razón, muy frustrada", dijo Morris, el director de servicios humanos. "Es inconcebible que tanta gente no tenga un hogar". El condado de Santa Cruz no está solo. "Se trata de una crisis que afecta a casi todas las comunidades de Estados Unidos", afirmó Morris. 

Los dirigentes del condado manifestaron su intención de hacer un seguimiento público de los datos sobre las personas sin hogar, en parte para exigir responsabilidades a los programas. 

Los supervisores del condado dijeron que les gustaba el plan, pero se preguntaron cómo podría financiarse a largo plazo. Se supone que el plan facilitará la búsqueda de subvenciones y fondos estatales porque está centrado y coordinado, dijo Morris. 

"California está ávida de soluciones a este problema. Si alguien puede mover bien la aguja, invertirán", afirmó Morris. Ahora, los responsables de las subvenciones no están seguros de dónde asignar el dinero, dijo. 

El supervisor Bruce McPherson dijo que las personas que se ocupan de los sin techo en el condado de Santa Cruz deberían tener protocolos uniformes. 

El supervisor Ryan Coonerty dijo que los programas relacionados con COVID ayudaron a proporcionar "más vivienda y más refugio de lo que cualquiera de nosotros creía posible hace un año, pero sigue habiendo más campamentos." 

Coonerty afirmó: "No creo que sea fácil. Habrá ocasiones en las que fijemos estos objetivos y nos quedemos cortos". Pero mientras los líderes del condado se adapten, la gente estará mejor servida, dijo Coonerty.

Avanza la reforma de los abogados de oficio

Supervisores del condado votaron 4-1 para seguir adelante con un plan para que la oficina del defensor público controlado por el condado en lugar de un bufete de abogados privado. Presidente de la Junta del Condado Greg Caput emitió el único voto en contra.

Larry Biggam habla el martes en una reunión de la Junta de Supervisores del Condado. (Condado de Santa Cruz)

Larry Biggam de la firma de abogados defensor público de Biggam, Christensen y Minsloff dijo a los supervisores el martes que la colaboración mejoró con el personal administrativo del condado en las últimas semanas después de que él y otros expresaron su preocupación con el informe de un consultor que no incluyó la opinión de los jueces o abogados de la oficina del defensor público. 

Biggam pidió a los supervisores que retrasaran la revisión al menos un año, en parte por la incertidumbre que supondría para los abogados del bufete su conversión en empleados del condado. Las precauciones de COVID también han retrasado juicios y otros procedimientos judiciales. 

"Me han dicho que nunca es buen momento para hacer un cambio como éste, pero sí lo es. Los tribunales están haciendo frente a una avalancha de juicios con jurado", dijo Biggam a los supervisores.

El personal del condado dijo que la decisión del martes era simplemente aprobar en concepto una oficina de defensores públicos gestionada por el condado y seguir trabajando en un plan de transición previsto para febrero.

Algunos condados se han hecho cargo de las oficinas de abogados de oficio en lugar de contratar a un bufete externo, en parte porque las defensas judiciales son a veces inadecuadas. Los críticos también sostienen que existen incentivos financieros para que las empresas no representen a los clientes con el tiempo de los casos. Nadie -incluidos un asesor del condado, clientes y jueces- ha dicho que los abogados de oficio contratados en el condado de Santa Cruz hayan sido inadecuados.

El presidente de la Junta del Condado de Santa Cruz, Greg Caput, votó el martes en contra del avance de un plan para crear una oficina de abogados de oficio gestionada por el condado. (Condado de Santa Cruz)

Biggam dijo que la independencia también es importante para los clientes. Los clientes pueden percibir un conflicto de intereses si su abogado defensor y el fiscal son empleados del condado, ha dicho Biggam.

Presidente de la Junta Caput del lado de Biggam. Caput reiteró su postura de que no había prisa para que el condado controle la oficina del defensor público porque los clientes, los jueces y otras partes interesadas coincidieron en que la empresa había hecho un buen trabajo de defensa de las personas que no podían permitirse un abogado. 

Aprobado el desescombro

En otras noticias, los supervisores del condado aprobaron una ley de emergencia para permitir a los trabajadores para limpiar los escombros de los arroyos y otras vías fluviales en la propiedad privada debido al flujo de escombros que se espera después de la CZU Lightning Complex Fire.

Las normas permiten a los trabajadores del condado y potencialmente a los contratistas limpiar sedimentos, escombros u otros materiales cerca de los arroyos.

Supervisor McPherson señaló que varios "puntos de estrangulamiento" en las vías fluviales Boulder Creek fueron limpiados en la última semana.

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Stephen Baxter es cofundador y editor de Santa Cruz Local. Cubre el gobierno del condado de Santa Cruz.