El Distrito Metropolitano de Tránsito de Santa Cruz planea construir 60 unidades de vivienda asequible por encima de una nueva estación de autobuses en 475 Rodríguez St. en el centro de Watsonville. (Tyler Maldonado - Santa Cruz Local)

WATSONVILLE >> Los planes están en marcha para reconstruir un centro de tránsito de autobuses en el centro de Watsonville para incluir 60 unidades de vivienda asequible por encima de la estación.

El proyecto, estimado en 50 millones de dólares, sustituiría al centro del Distrito Metropolitano de Tránsito de Santa Cruz en la calle Rodríguez y la avenida West Lake. La construcción podría comenzar a finales de 2025 o principios de 2026. La estación de autobuses cerraría durante la construcción, pero las operaciones de autobuses continuarían sin interrupción en una estación temporal cercana, dijo el CEO de Santa Cruz Metro, Michael Tree. 

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"Pensamos que un proyecto de reurbanización en el centro de Watsonville, en el Centro de Tránsito, no sólo mejoraría el ambiente y la facilidad de uso del sistema de autobuses de Metro, sino que también crearía una oportunidad para proporcionar viviendas asequibles", dijo Tree.

Santa Cruz Metro seguiría siendo el propietario. El promotor y gestor de las viviendas sería MidPen Housing, según Tree.

Representación de un complejo de viviendas de cuatro plantas en el centro de tránsito de Santa Cruz Metro, en el centro de Watsonville (MidPen Housing)

Los planes preliminares del proyecto incluyen:

  • Tres plantas de viviendas sobre una planta baja de comercios y espacios comunitarios.
  • Una sala de espera para la estación de autobuses y un centro de bicicletas compartidas.
  • Diseño de edificios de energía neta cero.
  • Un "centro de movilidad" con exposiciones sobre cómo utilizar el sistema de autobuses y la tecnología de autobuses de emisiones cero.

La ley estatal no exige plazas de aparcamiento para el proyecto, pero puede haber aparcamiento para residentes en un garaje cercano, según Tree.

Santa Cruz Metro ha compartido sus ideas preliminares para la remodelación del centro de tránsito con el Departamento de Desarrollo Comunitario de Watsonville. Sin embargo, no se han presentado planes formales o solicitudes de permisos para el proyecto, dijo Justin Meek, planificador principal de la Ciudad de Watsonville.

El proyecto necesitaría la aprobación del Ayuntamiento de Watsonville, dijo Tree.

Una nueva estación de autobuses y complejo de viviendas podría comenzar a construirse a finales de 2025 en Rodríguez Street y West Lake Avenue en Watsonville. El servicio de autobús continuaría sin interrupción en una estación temporal cercana, dijo el CEO de Santa Cruz Metro, Michael Tree. (Tyler Maldonado - Santa Cruz Local)

A versión anterior del proyecto en torno a 2015 preveía una nueva instalación de autobuses y ninguna vivienda. Ese plan se estancó.

Santa Cruz Metro y MidPen Housing se asociaron anteriormente para desarrollar el complejo de viviendas asequibles Via Del Mar en 124 W. Beach St., junto al centro de tránsito. Para el nuevo centro de tránsito, Árbol dijo que se asoció con MidPen Vivienda para aprovechar "oportunidades de colaboración y sinergia entre los dos proyectos", incluida la posibilidad de compartir espacios comunes y características de diseño arquitectónico.

MidPen Housing gestiona 358 viviendas asequibles en siete complejos de Watsonville, y tiene previsto construir otras 80 en Atkinson Lane. 

La Directora de Desarrollo y Operaciones de MidPen, Joanna Carman, dijo que su grupo tiene previsto celebrar reuniones comunitarias para informar sobre los niveles de asequibilidad, el diseño y los detalles del proyecto.

"A partir de estas conversaciones con la comunidad tomamos decisiones sobre los niveles de asequibilidad, el diseño del proyecto y otros detalles", dijo Carman.

"Sin embargo, puedo decir que todas las propiedades de MidPen existentes en la zona de Watsonville son asequibles para familias y hogares que ganan entre el 30% y el 60% de los ingresos medios de la zona", añadió.

En 2022, la renta media de la zona en el condado de Santa Cruz era de 119.300 dólares. Para poder optar a una vivienda de "renta baja", el límite de ingresos anuales para una familia de cuatro miembros es de unos 125.000 dólares. En límites de ingresos son publicados anualmente por el Departamento de Vivienda y Desarrollo Comunitario del estado.

Un esquema del proyectado Centro de Tránsito de Watsonville muestra espacio comunitario para residentes, una terraza en la azotea y aparcamiento limitado para residentes y empleados. (Metro de Santa Cruz)

Alrededor de 8,5 millones de dólares del coste total de 50 millones de dólares del proyecto se sufragarían con una subvención del Programa de Capital para Ferrocarriles Interurbanos y de Tránsito de la Agencia de Transporte del Estado de California. En el futuro se espera financiación del Viviendas Asequibles y Comunidades Sostenibles del Estado, según Tree. El programa está diseñado para reducir los desplazamientos en coche en California.

"El hecho de que puedan bajar literalmente las escaleras y subir directamente al autobús aumentará el número de usuarios", declaró Tree, que esperaba un aumento neto de casi 16.000 viajes anuales en autobús desde los aproximadamente 60 apartamentos. Tree se mostró optimista ante la posibilidad de que el Estado aporte más fondos.

"Cuantos más desarrollos de este tipo se produzcan, antes podrá el Estado cumplir sus objetivos", dijo, refiriéndose a los objetivos de reducción de emisiones de gases de efecto invernadero. 

La subvención que METRO recibió del Estado también incluía dinero para mejoras en el sistema de tránsito, incluida la introducción de información en tiempo real de seguimiento de autobuses a lo largo de la ruta 71 desde el centro de Santa Cruz hasta el centro de Watsonville.El sistema de seguimiento de autobuses está financiado en un 90%, y Tree espera que las mejoras se implanten en los próximos 18 a 24 meses.

Jack Chacanara, de 29 años, residente en el norte del condado de Monterey y trabajador autónomo en tecnologías de la información, utiliza con frecuencia el sistema de autobuses de Santa Cruz Metro para desplazarse a su trabajo. Hace poco participó en un grupo de discusión de Santa Cruz Metro sobre reimaginar los horarios y rutas de los autobuses.

"Tienes que esperar a veces media hora entre autobuses", dijo, describiendo los comentarios que dio a Santa Cruz Metro. "Me gustaría que se rediseñara en general, incluso incluyendo viviendas. Si lo rediseñan con un componente de vivienda, eso animaría a más usuarios".

En su opinión, el aumento del número de usuarios podría mejorar la calidad de los servicios. 

"Es una especie de círculo vicioso: dicen que para mejorar los servicios tienen que aumentar el número de usuarios, pero, siendo realistas, para conseguir usuarios primero hay que mejorar los servicios", dijo Chacanara. Dijo que esperaba que las viviendas previstas para el centro de tránsito de Watsonville aumentaran el número de usuarios y, en última instancia, mejoraran los servicios de autobús. 

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Tyler Maldonado es licenciado en Filología Inglesa por la Universidad de California, Berkeley. Escribe sobre vivienda, personas sin hogar y medio ambiente. Vive en el condado de Santa Cruz.