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WATSONVILLE >> El COVID-19 ha perjudicado a los latinos del condado de Santa Cruz en mayor medida que a otros grupos en los últimos meses. La pérdida de empleo, la inestabilidad de la vivienda y la inseguridad alimentaria también han causado estragos en las comunidades de inmigrantes latinos, según los grupos de servicios. 

Según los datos del condado, los latinos representan el 51% de los casos y, sin embargo, constituyen aproximadamente un tercio de la población del condado. Los residentes de Watsonville representan alrededor del 20% de la población del condado, sin embargo, sus residentes representan más del 50% de los casos de COVID del condado. 

El martes, el personal de la Junta de Acción Comunitaria, organización sin ánimo de lucro con sede en Watsonville, dirigió una reunión municipal en línea sobre el virus, la respuesta sanitaria local y el cierre de negocios. El acto se celebró en español con traducción en directo al inglés y al mixteco. Asistieron unas 140 personas, en su mayoría familias inmigrantes, según un sondeo a mano alzada. Entre los ponentes se encontraban la Dra. Gail Newel, responsable de salud del condado de Santa Cruz, y el Dr. Flavio Cornejo, que trabaja en la clínica Salud para la Gente, con sede en Watsonville.

Teresa Rodríguez, educadora jubilada de las escuelas del Valle del Pájaro, sostiene un cartel de agradecimiento a los trabajadores agrícolas el 29 de mayo de 2020 en un campo de fresas de Watsonville. Rodríguez forma parte de un grupo de voluntarios de la "caravana campesina" que distribuye equipos de protección, alimentos y material educativo a los trabajadores agrícolas. COVID-19 se ha extendido entre los trabajadores agrícolas del sur del condado y otros trabajadores esenciales en las últimas semanas. (Kara Meyberg Guzman - archivo Santa Cruz Local)

Los trabajadores del campo representan 46 de los 600 casos acumulados conocidos en el condado y representan el mayor número de casos por profesión, según los datos del condado. Los trabajadores sanitarios y los socorristas son los dos grupos siguientes.

El trabajo de algunos inmigrantes se ha desintegrado durante la pandemia en el condado. El Centro de Jornaleros de la Junta de Acción Comunitaria en Live Oak conecta a unos 400 jornaleros con empleos cada año. Según el personal del centro, las 80 a 150 ofertas de trabajo semanales se redujeron casi a cero cuando llegó la pandemia. Muchos de los trabajadores son latinos.

El programa ha pasado de la búsqueda de empleo a la distribución de alimentos y la ayuda al alquiler. El personal está formando a los jornaleros por teléfono sobre cómo utilizar Zoom para que puedan acceder a la formación laboral y la alfabetización en inglés, dijo María Rodríguez, directora del programa de empleo del Centro de Jornaleros.

Rodríguez dijo que su programa necesita más ofertas de trabajo para ofrecer a los trabajadores diurnos, como jardinería, limpieza y tareas al aire libre. Los empresarios y los trabajadores son examinados para detectar el riesgo de COVID.

Para Paulina Moreno, una necesidad de la comunidad latina es información sobre el virus en lenguas indígenas mexicanas como el mixteco o el triqui. Moreno es directora de programas en Community Action Board y ayudó a dirigir la reunión del martes. Ella consigue recursos para las familias que viven ilegalmente en el país. 

"Para mí, ése ha sido uno de los mayores retos, y uno de los aspectos más destacados, que creo que tenemos que mejorar es incorporar a las comunidades que tradicionalmente quedan fuera, que son aún más las comunidades indígenas no hispanohablantes", dijo Moreno en una entrevista con Santa Cruz Local el mes pasado.

Las cifras locales siguen una tendencia estatal. En California, los latinos representan alrededor del 55% de los casos, a pesar de que representan alrededor del 39% de la población del estado. Alrededor del 44% de las 6.924 muertes por COVID en el estado se han producido entre latinos. 

Moreno dijo que muchos de sus clientes viven en hogares con múltiples familias. Desde la pandemia han surgido nuevas necesidades de salud mental y bienestar.

"Ahora es la gente la que lo verbaliza", dijo Moreno. "No sabemos qué hacer. No sabemos cómo ayudar a nuestros hijos en este mundo de aprendizaje a distancia. No sabemos cómo leer, como para poder ayudar a nuestros hijos. Así que esta pandemia no es algo de lo que no fuéramos conscientes, sino que lo ha elevado a un nivel completamente nuevo. Nos recuerda continuamente que tenemos que hacerlo mejor".

Decenas de beneficiarios del banco de alimentos dijeron a Santa Cruz Local en las últimas semanas que la ayuda para el alquiler era su mayor necesidad. Casi todos eran latinos.

Aumento de casos de COVID-19 

Los casos del condado de Santa Cruz han aumentado a un ritmo más rápido en las últimas semanas. El lunes, el condado tenía 600 casos confirmados de COVID desde marzo. Una semana antes, había 496 casos. Actualmente, el condado tiene 286 casos activos conocidos.

Muchos de los casos recientes se han dado entre latinos y residentes del sur del condado. Newel dijo en una entrevista con Santa Cruz Local el viernes que las investigaciones en cuanto a cómo esas personas se infectaron están todavía en curso, y los grupos de casos en los lugares de trabajo y centros de enfermería especializada fueron factores. Pero la mayor parte de la propagación reciente se debe a reuniones con amigos o familiares, dijo Newel.

El martes en la reunión en línea, Newel instó a los participantes a descolgar el teléfono si en su identificador de llamadas aparece "CA COVID". Se trata de una enfermera de salud pública que intenta advertirles de que pueden haber estado expuestos al virus. Dijo que la información compartida en la llamada se mantiene privada y no se comparte con las fuerzas del orden ni con ninguna otra rama del gobierno ajena a la salud pública.

Newel dijo que el departamento de salud del condado contrató recientemente 40 nuevos puestos para ayudar con el rastreo de contactos. Los líderes del condado también han contratado a Salud Para La Gente para hacer gran parte del trabajo de rastreo de contactos en el sur del condado, dijo.

El lunes, el gobernador Gavin Newsom emitió órdenes en todo el estado para cerrar bares, restaurantes de interior, bodegas, salas de degustación, cines, boleras y museos. 

Newel dijo que espera que el condado de Santa Cruz se una a la lista de vigilancia estatal este mes, a medida que aumenten los casos. Los condados que figuren en la lista de vigilancia estatal durante tres días consecutivos deberán cerrar lo siguiente, a menos que se modifique para que funcione al aire libre o se recoja: gimnasios, servicios de culto, protestas, oficinas de sectores no esenciales, peluquerías, salones de tatuajes y centros comerciales, según la orden de Newsom.

Las hospitalizaciones de pacientes con COVID-19 confirmado o sospechoso han aumentado en toda la región en julio. (Fuente: Departamento de Salud Pública de California | Gráfico, reportaje: Stephen Baxter, Santa Cruz Local)
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Kara Meyberg Guzman es consejera delegada y cofundadora de Santa Cruz Local. Antes de Santa Cruz Local, fue redactora jefe del Santa Cruz Sentinel. Es licenciada en biología por la Universidad de Stanford y vive en Santa Cruz.