El Sendero del Cañón en San Vicente Redwoods tiene vistas a la cuenca del Mill Creek y al Océano Pacífico. (Brian Homberger - Land Trust of Santa Cruz County)

DAVENPORT >> Tras 10 años de planificación y trabajo en el terreno, se espera que el 3 de diciembre se abran más de siete millas de nuevos senderos públicos en las secoyas de San Vicente, junto a Empire Grade, al norte de Santa Cruz.

El nuevo comienzo del sendero está en el 12001 de Empire Grade, frente a la granja de árboles de Navidad Crest Ranch. Está a unos 30 minutos en coche al norte del centro de Santa Cruz, en el límite noreste de las casi 9.000 hectáreas de bosques y hábitat animal. 

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Los senderos para practicar el senderismo, el ciclismo y la equitación representan la primera fase de la apertura al público de San Vicente Redwoods. Cuatro grupos sin ánimo de lucro se han asociado para gestionar los terrenos. Se espera que los nuevos senderos se amplíen con el tiempo hasta convertirse en un sistema "de la cresta a la costa", que conecte la fase inicial de senderos con el adyacente Monumento Nacional Cotoni-Coast Dairies.

  • Antes de la apertura de diciembre, el Land Trust del Condado de Santa Cruz tendrá voluntarios en la propiedad para ayudar a completar los senderos de 10 a 13 horas el domingo 13 de noviembre. 
  • El viernes 18 y el sábado 19 de noviembre, los senderos estarán abiertos a los jinetes de 10 a 14 horas. Es necesario inscribirse en es necesaria para ambos eventos.

La zona amarilla muestra el área de San Vicente Redwoods que se espera abrir el 3 de diciembre (Save the Redwoods League)

"Ha sido un sueño ver todo lo que podemos hacer juntos", dice Anthony Castaños, director de administración de tierras de Save the Redwoods League. La liga es uno de los cuatro organismos que poseen o gestionan el terreno.

  • En 2011, Peninsula Open Space Trust y el Fondo Sempervirens compraron la propiedad a la empresa de materiales de construcción Cemex por 30 millones de dólares. Anteriormente se utilizó para la tala de árboles y la explotación de canteras durante el siglo pasado. 
  • La Liga Save the Redwoods supervisa y hace cumplir una servidumbre de paso sobre los terrenos, protegiéndolos del desarrollo y la subdivisión de forma indefinida. También promueve la conservación, la restauración y la explotación sostenible y selectiva de la madera. 
  • El Land Trust del condado de Santa Cruz dirige la planificación del acceso público y ha impulsado la obtención de permisos y la financiación del sistema de senderos. 

Estaba previsto que la construcción de los senderos comenzara en 2020, antes de que se produjera el incendio del Complejo Relámpago de CZU en agosto. El fuego ardió por toda la propiedad de San Vicente, ennegreciendo los árboles e incinerando otras zonas. 

El incendio "fue realmente impactante", dijo Ian Rowbotham, director de administración de tierras del Fondo Sempervirens. "Pero la forma en que las cosas han vuelto a crecer también ha sido realmente estimulante e interesante: ver zonas que pasaron de ser paisajes lunares a ser vibrantes, verdes y exuberantes de nuevo". El fuego "ha llegado a definir la propiedad", dijo.

En el camino de entrada recién pavimentado junto a Empire Grade, la evidencia de las secuelas de los incendios es inmediata. Los halcones se sientan en silencio en medio de los árboles chamuscados con vistas al nuevo aparcamiento de 72 plazas y a los baños accesibles para sillas de ruedas. Más allá de la entrada del sendero, el camino está bordeado por montones de troncos carbonizados desechados. Más allá de ellos, el sotobosque se levanta de la ceniza en brotes verdes.

El camino se divide en cinco senderos de tierra con poca pendiente. La serie de bucles y de salidas y regresos se entrelazan entre los bosques de robles y secoyas, haciendo la transición a algunos tramos abiertos y soleados. Canyon Trail cuenta con varios cruces de pequeños arroyos y un mirador sobre toda la cuenca del Mill Creek, que alberga salmones coho en peligro de extinción y truchas arco iris amenazadas. 

Los visitantes de San Vicente Redwoods pueden caminar a través de los bosques de roble en el Sendero del Lagarto, así como de las secoyas y los pastizales que se están recuperando del incendio del Complejo Relámpago CZU de 2020. (Roxanne Hoorn - Santa Cruz Local)

Atracciones y fauna

La fauna es otro de los atractivos. Es probable que los visitantes vean y oigan las aves canoras y rapaces que abundan en San Vicente. El mérgulo jaspeado -un ave marina en peligro de extinción- y el águila real han sido vistos en alguna ocasión, dijo Rowbotham, el gerente de administración de tierras de Sempervirens.

La rana de patas rojas de California, en peligro de extinción, y el tritón tóxico de California también pueden llamar la atención de los excursionistas. A medida que se acerca la estación húmeda, es más probable que se vea la salamandra gigante del Pacífico de la zona, que puede llegar a medir hasta 10 pulgadas, dijo Rowbotham.

"Si alguien tiene mucha suerte, puede que le ladre uno de esos. Ellos ladran", dijo Rowbotham.

Esta zona constituye un hábitat crucial e ininterrumpido para los leones de montaña y los gatos monteses. Los senderos se construyeron para evitar los hábitats sensibles de los pumas y otros animales salvajes. "Hay muy buenas razones para que los senderos estén donde están", dijo Sarah Newkirk, directora ejecutiva del Land Trust del Condado de Santa Cruz. Permanecer en los senderos cuidadosamente colocados, así como tomar sólo fotos como recuerdo, es esencial para proteger las muchas plantas y animales que llaman a las secoyas su hogar. 

Horarios, normas y qué esperar

La apertura inicial de San Vicente Redwoods en diciembre incluye 7,3 millas de senderos. Los excursionistas compartirán 4,1 millas con los ciclistas de montaña (las bicicletas eléctricas no están permitidas), 2,3 millas con los jinetes y menos de una milla con los perros con correa. Panther Trail es una Ruta de acceso a las actividades recreativas al aire librecon una con una pendiente inferior al 5%, un ancho de sendero mayor y sin rocas ni raíces, por lo que es accesible para algunos dispositivos de movilidad al aire libre.

Los visitantes deben que se registren en línea o en el quiosco del inicio del sendero, cerca del aparcamiento, a su llegada.

Los datos de la inscripción también se utilizarán para mantener a los visitantes informados de los cierres de senderos, las posibles alertas de incendios y otros acontecimientos. La inscripción incluye una pegatina diseñada por artistas locales. Ya se han inscrito más de 1.800 personas, pero las inscripciones no requieren un día concreto de visita.

Los visitantes registrados en los Redwoods de San Vicente reciben pases como este hecho por el artista local Jordan Politis. (Land Trust of Santa Cruz County)

La Banda Tribal Amah Mutsun también ha liderado la denominación de los senderos. Mȃ-rŭs (pantera) y hai-min' (lagarto) son los dos primeros senderos que parten del inicio del camino. Los indígenas del norte de la bahía de Monterey hablaron la lengua awaswas durante muchas generaciones. 

"Para los Amah Mutsun es importante asegurarse de que los antepasados awaswas sean honrados y nunca olvidados. La denominación de los senderos en la lengua awaswas es una forma de hacerlo", dijo el presidente de la banda tribal, Valentín López.

Los paneles interpretativos y los códigos QR de los senderos destacan la ecología local y los conocimientos indígenas. "Cuando el público camina por estas tierras, les pedimos que piensen en los pueblos que vivieron aquí durante más de 15.000 años y que se tomen el tiempo de aprender su historia", dijo López.

Los "gestores de acceso" del Land Trust del condado de Santa Cruz estarán en el lugar durante el horario de funcionamiento del sendero, de 9 a 17 horas, hasta abril. El horario se amplía a las 8 de la mañana a las 7 de la tarde de mayo a septiembre. 

"Con la apertura de los senderos, nuestra responsabilidad se convierte literalmente en algo cotidiano", dice Sarah Newkirk, directora ejecutiva del Land Trust del condado de Santa Cruz. 

Los gestores de acceso pueden proporcionar información sobre los senderos y la fauna, así como intentar que los visitantes sean respetuosos con las normas de protección del terreno. Las normas incluyen:

  • Los visitantes deben permanecer en los senderos.
  • Haga un picnic sólo en las áreas designadas.
  • Los perros deben ir con correa y permanecer en los senderos para perros designados sólo.
  • Los ciclistas deben circular de forma segura por los senderos designados y ceder el paso a los peatones y a los caballos.
  • Todas las plantas, animales y hongos están protegidos y no se pueden recoger.
  • No se permite el uso de vehículos a motor ni de bicicletas eléctricas en los senderos.
  • No se puede acampar, ni cazar, ni usar armas de fuego. 
  • No se permite el uso de llamas abiertas ni fumar.
  • No hay drones. 

Los nuevos baños se encuentran en el inicio del sendero y en el aparcamiento de San Vicente Redwoods, en el 12001 de Empire Grade. (Roxanne Hoorn - Santa Cruz Local)

Administración de la tierra 

Dave Rubin, presidente de la Asociación Rural de Bonny Doon, dijo que algunos lugareños han mostrado su preocupación por las molestias causadas a los leones de montaña. También han expresado su preocupación por la presencia de ciclistas de montaña en propiedades privadas, por la posible presencia de basura y por el cumplimiento de las normas. 

Para intentar disipar algunos de esos temores y colaborar con los residentes, los responsables del Land Trust del condado de Santa Cruz mantuvieron varias reuniones con la Asociación Rural de Bonny Doon sobre la propiedad de San Vicente y el proyecto de sendero.

"El Land Trust del condado de Santa Cruz se ha mostrado muy amable y tranquilizador a la hora de abordar esas preocupaciones", dijo Rubin recientemente.

Newkirk, director ejecutivo del Land Trust, dijo del grupo de Bonny Doon: "Los consideramos una de nuestras partes interesadas más importantes".

Precauciones contra el fuego

Muchos lugareños se preocupan por los incendios que podrían producirse con el acceso del público. En la propiedad no se permiten las llamas abiertas ni fumar. "Cualquier tipo de incendio asusta a Bonny Doon", dice Rubin. 

La gestión de los incendios también es una de las principales preocupaciones y prioridades de los gestores de San Vicente. El Consejo de Seguridad contra Incendios de Bonny Doon y Cal Fire siguen trabajando con las agencias para restaurar el cortafuegos de nueve millas que ayudó a proteger a los residentes de Bonny Doon y Davenport del incendio forestal de Lockheed en 2009, y ayudó a frenar el incendio de CZU en 2020. Se espera que el cortafuegos sirva como una importante protección contra futuros incendios.

Aunque el incendio de CZU tuvo un impacto devastador, "vimos reaparecer algunas especies raras que no se habían visto en el condado durante décadas", dijo Rowbotham. "Es otro indicador de lo adaptado que está este paisaje al fuego, y que depende de él en muchos aspectos".

Rowbotham dijo que esperan seguir trabajando para que las quemas prescritas vuelvan a la tierra, evitando futuras catástrofes. La Banda Tribal Amah Mutsun y el Amah Mutsun Land Trust han sido esenciales en este esfuerzo. En los últimos años han llevado a cabo quemas ceremoniales en la tierra y tienen previsto continuar con este esfuerzo, así como con el acceso a la tierra para ceremonias, reuniones, educación e investigación. 

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Roxanne Hoorn es periodista científica y narradora. Es candidata a un máster en comunicación científica en la UC Santa Cruz.