Los bañistas han tenido que lidiar con más basura en Cowell's y Santa Cruz Main Beach esta primavera y verano con menos personal pagado para recogerla. (Kara Meyberg Guzman - Archivo local de Santa Cruz)

SANTA CRUZ >> La basura esparcida en Cowell's y en la playa principal de Santa Cruz suele ser un problema con el aumento de visitantes durante la primavera y el verano, pero el problema se ha acentuado en los últimos meses con menos trabajadores del paseo marítimo de Santa Cruz que ayuden a retirar la basura.

Tanto el personal de la ciudad como el del paseo marítimo suelen recoger la basura en Main Beach durante el verano. La empresa Seaside Co., propietaria del paseo marítimo, suele emplear más de 1.400 trabajadores a tiempo parcial para una serie de puestos durante el verano.. Este año ha sido más difícil encontrar ayuda.

"Seguimos teniendo una gran falta de personal", dijo Kris Reyes, director de desarrollo estratégico de Seaside Co. en un correo electrónico este mes. "No obstante, estamos limpiando la playa a lo largo de nuestro malecón y atendiendo los botes de basura en todas nuestras entradas a la playa varias veces al día", dijo Reyes.

Reyes añadió: "Dados los graves impactos causados por la pérdida de la temporada de verano de 2020, los importantes despidos de personal como consecuencia de la pandemia, nuestra tardía e inesperada reapertura en abril de 2021 y el reto nacional de contratar personal, notificamos a la ciudad que nuestros recursos para ayudar en 2021 serían muy limitados." 

La falta de personal del Boardwalk refleja una tendencia a la baja en todo el condado en cuanto a personal de ocio y hostelería. En junio, el condado de Santa Cruz contaba con unos 1.700 trabajadores en el sector de las artes, el entretenimiento y la recreación, según datos del Departamento de Desarrollo Económico de California. Esa cifra incluye a los empleados del Santa Cruz Beach Boardwalk. En junio de 2019 había 3.000 trabajadores en ese sector, según los datos estatales.

A pesar de la falta de personal, los visitantes siguen siendo atraídos por las playas de Santa Cruz. 

Los responsables de la ciudad de Santa Cruz dijeron que habían recibido muchas quejas sobre la basura en la playa durante la primavera. Algunos nuevos tipos de basura, como las máscaras desechables, fueron parte del problema, dijeron los líderes de la ciudad. 

"La gestión de la basura es siempre un problema, sobre todo en Main Beach", dijo Travis Beck, superintendente de parques de la ciudad de Santa Cruz. "Este año hemos recibido tal vez más que el nivel normal de quejas debido a algún impacto mayor que hemos experimentado este año", dijo Beck. 

Algunas soluciones

En una reunión del Consejo Municipal de Santa Cruz en junio, el Director de Parques y Recreación de Santa Cruz, Tony Eilliott, calificó la basura de la playa como un "gran problema". Elliott dijo que "tenemos que averiguar cómo abordar este problema de una manera más ascendente".

Las soluciones previas, o soluciones que abordan el problema antes de que la basura llegue a la playa, incluyen la reducción de los plásticos de un solo uso que acaban en las playas. El viento arrastra esa basura al océano. Las aves y otros animales la digieren.

Desde la primavera, los trabajadores de la ciudad también ofrecieron más contenedores de basura alrededor de las playas. Beck dijo: "El 4 de julio tuvimos el mayor número de contenedores de basura de la historia".

Los responsables municipales también han colaborado con los voluntarios de Save Our Shores. "Somos capaces de movilizar a muchos voluntarios", dijo Katherine O'Dea, directora ejecutiva de Save Our Shores. 

Antes de 2020, la organización trabajaba con unos cuantos miles de voluntarios en sus tareas de limpieza de playas. Este verano los voluntarios han permanecido. O'Dea dijo que "realmente no es muy difícil en absoluto" para atraer a los voluntarios a venir a recoger la basura en la playa. 

Vuelven los voluntarios

A pesar de que la organización no estaba llevando a cabo sus típicas grandes operaciones de voluntariado durante los cierres de COVID, O'Dea dijo que la gente seguía poniéndose en contacto con ella preguntando cómo podían ayudar a mantener las playas limpias durante la pandemia.

Con la combinación de más esfuerzos de los voluntarios, más contenedores de basura y nuevas medidas de aplicación de la ciudad para reducir el número de vendedores ambulantes, los líderes de la ciudad dijeron que la ciudad está en una buena posición para mejorar la gestión de la basura. Beck dijo que los miembros del consejo de la ciudad se están involucrando directamente.

"Cada uno de los miembros del consejo ha organizado su propio grupo de voluntarios para salir a ayudar en la recogida de basura en la playa, así como para interactuar con el público", dijo Beck. "Creo que ahora mismo estamos en una situación bastante buena".  

Limpieza de playas de Save Our Shores

Los voluntarios deben inscribirse y firmar renuncias. 

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Allison Gasparini es escritora científica y recién graduada del programa de máster en Comunicación Científica de la UC Santa Cruz. Ha escrito para el Monterey Herald, el Mercury News y la sección de ciencia de Forbes.