SANTA CRUZ >> Los funcionarios de la ciudad están en conversaciones con Caltrans y el personal del condado de Santa Cruz para reubicar un creciente campamento de personas sin hogar en las carreteras 1 y 9 para permitir un proyecto de ampliación de la intersección que lleva años.

En la reunión del martes del Ayuntamiento de Santa Cruz, el Director de Planificación de la ciudad, Lee Butler, puso al día al consejo sobre las negociaciones con Caltrans, que es el propietario de los terrenos a lo largo de los arcenes de la autopista donde muchas decenas de personas han montado tiendas de campaña. El campamento no está gestionado, excepto por la recogida de basura financiada por la ciudad cinco días a la semana. 

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Butler, que ahora dirige los esfuerzos de respuesta a los sin techo de la ciudad, dijo que el personal de la ciudad ha pedido a Caltrans que proporcione un lugar para reubicar a los campistas, ya sea en terrenos de Caltrans o en otros terrenos estatales. "Las conversaciones siguen en curso", dijo Butler.

Está prevista una reunión el jueves con los líderes de la ciudad, los supervisores del condado Ryan Coonerty y Bruce McPherson, y un funcionario de Caltrans que forma parte de la Comisión Regional de Transporte del Condado de Santa Cruz.

Dado que el campamento se encuentra en su mayor parte en terrenos de Caltrans, las políticas estatales dictan que la oficina del gobernador tiene que aprobar cualquier movimiento para despejar el campamento, dijo Butler. Añadió que los funcionarios de Caltrans han estado dispuestos a buscar la reubicación del campamento debido a las preocupaciones de seguridad. 

Parte de la propiedad de Central Home Supply en 808 River St. será tomada por dominio eminente para un proyecto de ampliación de la carretera 9 en la carretera 1 en Santa Cruz. (Kara Meyberg Guzman - Archivo local de Santa Cruz)

El personal de la ciudad está trabajando con la alcaldesa Donna Meyers para enviar una carta al gobernador esta semana, con el fin de abordar la reubicación del campamento y exigir más fondos para la respuesta a los sin techo durante la pandemia. 

"Creo que toda nuestra comunidad tiene los ojos puestos en esta situación", dijo Meyers el martes. "Y estamos tratando de movernos lo más rápido posible, pero definitivamente estamos obstaculizados por la forma en que el estado está viendo la situación. Y de nuevo, sin una solución real sobre dónde puede ir esta gente, por desgracia, así que estamos, en mi opinión, atrapados en el medio en una situación muy mala."

La construcción de la ampliación de la intersección de las carreteras 1 y 9 está prevista para la primavera. Una subvención de 2,8 millones de dólares para el proyecto caducará si la ciudad no comienza las obras en los próximos meses. El proyecto añadiría cuatro carriles a uno de los cruces más transitados de la ciudad.

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Actualización del presupuesto

En el marco de la revisión presupuestaria de mitad de año, el ayuntamiento ha aprobado por unanimidad las siguientes modificaciones presupuestarias:

  • Una reducción de aproximadamente 3,9 millones de dólares en los ingresos globales, incluyendo una caída de 2 millones de dólares en los ingresos del Fondo General de la ciudad. 
  • Un aumento de 5,1 millones de dólares en el gasto global, que incluye un aumento de 2,1 millones de dólares en el gasto del Fondo General. El mayor gasto nuevo es una solicitud de 1,4 millones de dólares de gasto en horas extraordinarias por parte del cuerpo de bomberos de la ciudad, relacionado con la respuesta a las emergencias en todo el estado, los puestos vacantes y las bajas por enfermedad relacionadas con las posibles exposiciones al COVID, según el informe del personal.
  • El Fondo General de la ciudad es una parte del presupuesto municipal que se financia con impuestos, como el de ventas, el de la propiedad y el de los hoteles. El Fondo General financia departamentos como la policía, los bomberos, los parques y el ocio y las obras públicas. El Fondo General es diferente de los fondos empresariales, como el agua, las aguas residuales y la basura, que suelen ser autosuficientes gracias a las tasas. 
  • Aunque algunos proyectos y tasas de la ciudad recaudaron más dinero de lo previsto -como las tasas de los campos de golf-, los ingresos generales disminuyeron, en gran parte debido a la caída del uso y la venta de agua. Los ingresos previstos por la venta de agua han disminuido en casi 4 millones de dólares, probablemente debido a las restricciones del COVID, según el informe del personal.

Una propuesta del personal de la ciudad para reestructurar el personal de la oficina del administrador de la ciudad atrajo cierto escrutinio de los miembros del consejo, que estuvieron de acuerdo en que la decisión debería ser independiente de la actualización del presupuesto de mitad de año.

El director de la ciudad, Martín Bernal, había propuesto reasignar al director de planificación, Lee Butler, al puesto de subdirector de la ciudad. En los últimos meses, Butler fue asignado para dirigir los esfuerzos de respuesta a la falta de vivienda de la ciudad desde que el puesto de gerente de respuesta a la falta de vivienda de la ciudad quedó vacante. Se le ha pagado por esos servicios, el equivalente a un aumento anual de 15.000 dólares. Los dirigentes de la ciudad han tenido dificultades para contratar a alguien para ese puesto.

Con el traslado de Butler a subdirector de la ciudad, Bernal había planeado congelar los puestos de director de planificación y gestor de respuesta a los sin techo. El puesto de subdirector de la ciudad lo ocupaba anteriormente Scott Collins, que dejó la ciudad en 2017. Desde entonces, el puesto ha quedado sin financiación.  

El concejal Sandy Brown expresó su preocupación por que la reinstitución de ese puesto creara otro cargo de nivel ejecutivo durante una crisis fiscal. Al final, el consejo siguió la opinión de Brown, aunque por diversas razones. A Butler se le siguió permitiendo el aumento, pero sin un nuevo título. En 2019, el sueldo de Butler era de 193.481 dólares, según Transparent California. Con beneficios era de 253.859 dólares, según los registros. 

Se aprueba la vivienda en Seabright

Un controvertido complejo de apartamentos de tres pisos y tres unidades en un lote con una casa unifamiliar en 418 Pennsylvania Ave. fue aprobado por una votación de 5-2.

  • La parcela está zonificada para residencias múltiples de baja densidad, aunque muchos vecinos viven en casas unifamiliares. 
  • Las unidades serían de alquiler. Una de las unidades estaría restringida por la escritura como asequible, en función de los ingresos medios de la zona. 
  • La Comisión de Planificación de la ciudad aprobó el proyecto en diciembre en una votación de 4-3. La aprobación de la comisión fue recurrida por un vecino de al lado y otros dos que viven en las cercanías. La estructura en forma de caja de la propuesta está fuera de escala y no es compatible con el barrio", escribieron en su apelación, y enumeraron otros problemas. Decenas de vecinos manifestaron preocupaciones similares al ayuntamiento y a la comisión de urbanismo. Varios residentes -muchos de los cuales citaron la dificultad de encontrar alquileres en la ciudad- defendieron el proyecto. 

El Director de Planificación, Lee Butler, dijo que la cuestión se reducía al SB330, una ley estatal que limita la capacidad de las ciudades para bloquear proyectos de vivienda. La ley establece que las normas de la ciudad deben aplicarse para permitir el desarrollo en la densidad permitida por el Plan General de la ciudad y propuesto por el desarrollador. 

Esa ley también impide que los dirigentes municipales recomienden un rediseño que suponga menos metros cuadrados o menos dormitorios. El personal de la ciudad había discutido los cambios de diseño, incluyendo un techo inclinado, pero en última instancia, la ley estatal impidió que los líderes de la ciudad de exigir ese cambio, ya que reduciría la densidad, dijo Butler.

Los concejales Justin Cummings y Sandy Brown votaron en contra del proyecto. Cummings y Brown querían que el consejo retrasara la acción y diera a los vecinos y al promotor otra oportunidad de reconciliar sus diferencias. Cummings dijo que le preocupaba una posible demanda de ambas partes.

Posibles restricciones de agua

Con las precipitaciones invernales en Santa Cruz por debajo de la media hasta ahora, y la escorrentía total de la mayor fuente de agua de la ciudad -el río San Lorenzo- todavía clasificada como "críticamente seca", la Directora de Aguas de Santa Cruz, Rosemary Menard, dijo el martes que las restricciones de agua en verano pueden ser posibles.

Menard ofreció una actualización de las perspectivas de suministro de agua de la ciudad, pero el consejo no tomó ninguna decisión el martes.

Menard dijo que su personal supervisaría el suministro y, si fuera necesario, en abril propondría restricciones en el uso del agua que entrarían en vigor en junio. Sin embargo, añadió que en los últimos años la demanda de agua ha descendido a un nivel "eficiente", por lo que el efecto de las restricciones podría ser limitado. Menard dijo que, en la reunión del consejo del 23 de febrero, tiene previsto proponer una "importante reescritura" del plan de contingencia por escasez de agua de la ciudad para reflejar la demanda actual.  

Nota del editor: Esta historia ha sido actualizada para aclarar que Butler ya había recibido el equivalente a un aumento anual de 15.000 dólares antes de la votación del consejo el martes.

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Kara Meyberg Guzmán es la directora general y cofundadora de Santa Cruz Local. Antes de trabajar en Santa Cruz Local, fue redactora jefe del Santa Cruz Sentinel. Es licenciada en biología por la Universidad de Stanford y vive en Santa Cruz.