Miembros del Cuerpo de Conservación de California limpian la maleza en el Bosque Estatal de Demostración de Soquel en abril. (Angela Bernheisel - Cal Fire)

SANTA CRUZ >> El condado de Santa Cruz necesita una estrategia en todo el condado para reducir el combustible de los grandes incendios forestales y mejorar el mantenimiento de los árboles en las vías de escape y otras áreas, según concluyó un reciente informe del Gran Jurado Civil del Condado de Santa Cruz.

El gran jurado civil es un grupo de residentes voluntarios que investiga los organismos públicos, elabora informes y hace recomendaciones a los dirigentes del gobierno local. En junio, el gran jurado civil publicó un informe de 33 páginas titulado "Reducción del riesgo de incendios forestales en nuestra comunidad." En él se pedía a los supervisores del condado de Santa Cruz que, antes de septiembre, eligieran una agencia líder que elaborara un plan de inversión estratégica en todo el condado para reducir el riesgo de incendios forestales. El plan incluiría la gestión forestal a lo largo de las rutas de escape de los incendios forestales en todo el condado.

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En diciembre, el gran jurado civil dijo que quería que los supervisores del condado asignaran dinero para la implementación del plan estratégico del condado. El informe se produce tras el incendio del Complejo Relámpago de CZU en 2020. Destruyó más de 900 casas y fue el más destructivo del condado en más de un siglo.

"Evitar que futuros incendios forestales dañen gravemente nuestras comunidades forestales requerirá una importante reducción de la vegetación peligrosa", afirma el informe. "Debemos dar prioridad a la reducción de la vegetación para proteger las residencias, las infraestructuras de servicios públicos, las vías de acceso y salida y los edificios críticos, como escuelas y hospitales".

El informe también constató:

  • La reducción de la vegetación debe convertirse en una prioridad para que el condado proteja sus comunidades, infraestructuras y rutas de emergencia. No existe una estrategia cohesionada para los proyectos de reducción de la vegetación. 
  • Los residentes no están adecuadamente informados sobre las prácticas de gestión de la vegetación.
  • No existe un único organismo responsable de los proyectos de vegetación en todo el condado.
  • El proceso de subvención de los proyectos de reducción de la vegetación es complicado y aún no hay dinero suficiente para completar los grandes proyectos.

Prioridades de seguridad en caso de incendio forestal

Las zonas más prioritarias para la reducción de la vegetación son las cercanas a las infraestructuras públicas, las viviendas, las carreteras y los recursos naturales. 

"El gran jurado determinó que la reducción de la vegetación a lo largo de las carreteras es un problema importante que el condado debe liderar para resolverlo", afirma el informe. Queríamos entender qué es lo que realmente se necesita para proteger a nuestra comunidad de futuros incendios forestales, quién es el responsable de conseguirlo y el papel del condado para garantizar que este trabajo se lleve a cabo". 

Muchas rutas de evacuación de incendios forestales necesitan mantenimiento y las carreteras de un solo carril del condado están cubiertas de maleza inflamable, según el informe. Los árboles cubiertos de maleza y otra vegetación pueden ralentizar la llegada de los camiones de bomberos y otros vehículos de emergencia a los incendios, especialmente mientras los residentes huyen.

El informe del gran jurado civil sugiere que muchas de estas zonas peligrosas se conviertan en cortafuegos sombreados. Los cortafuegos sombreados disminuyen la posibilidad de que el fuego se extienda y también reducen el calor del incendio, según las autoridades. 

Cal Fire y los Parques Estatales han construido en los últimos años cortafuegos de sombra en lugares como Graham Hill Road y en el Bosque Estatal de Demostración de Soquel. El informe del gran jurado civil también elogió al Distrito de Conservación de Recursos del Condado de Santa Cruz por su trabajo de gestión de la vegetación. El Condado de Santa Cruz Oficina de Respuesta, Recuperación y Resiliencia también ha trabajado en un plan que se ocupa de la gestión de la vegetación en las rutas de evacuación, dijeron recientemente las autoridades.

Hacer que las casas sean defendibles contra el fuego es normalmente responsabilidad del propietario. Desde el incendio de CZU en 2020, ha aumentado el interés entre los propietarios y las agencias para garantizar las tácticas de endurecimiento de las viviendas en cooperación con los demás. 

El informe del gran jurado civil advierte que el reforzamiento de las viviendas no salva todas las estructuras porque a menudo no hay suficientes bomberos para salvar todas las casas en un gran incendio. Sin embargo, disponer de un espacio defendible y de otras precauciones en el hogar puede ayudar a los bomberos y a prevenir los daños y la propagación del fuego.

Cada informe del gran jurado civil requiere respuestas de las agencias públicas que investiga. La Junta de Supervisores del Condado de Santa Cruz debe responder a las conclusiones de este informe antes del 22 de septiembre. 

El viernes, el portavoz del condado de Santa Cruz, Jason Hoppin, dijo que los líderes de la Oficina de Respuesta, Recuperación y Resiliencia del condado "reconocieron que necesitamos coordinar la reducción de combustible en todo el condado." 

Los dirigentes del condado han conseguido una subvención para contratar a un gestor del programa de resistencia a los incendios forestales, dijo Hoppin. "No se trata sólo de coordinar los esfuerzos de reducción de combustible entre las agencias (gubernamentales), sino de crear capacidad con el Consejo de Seguridad contra Incendios para que puedan continuar con la educación y la divulgación a nivel de barrio", dijo Hoppin.

A informe similar del gran jurado civil en 2020 pedía más atención y financiación para la gestión de la vegetación. Los supervisores del condado respondieron en parte que la gestión de la vegetación era principalmente responsabilidad de los propietarios. Los supervisores reconocieron que el condado podría hacer más para eliminar la vegetación a lo largo de las carreteras de propiedad del condado, pero el proceso "es costoso y laborioso" para un condado que proporciona muchos servicios a la comunidad, escribieron los supervisores.

El Departamento de Bomberos del Condado de Santa Cruz y el funcionario administrativo del condado tuvieron respuestas idénticas a ese hallazgo. 

Cómo hemos llegado hasta aquí

Durante el último siglo en toda California, las políticas de gestión forestal han funcionado para suprimir todos los incendios forestales y han permitido que la maleza quede fuera de control, según el informe. Esa maleza de combustible hace que los incendios ardan más y se propaguen más rápido.

El informe del gran jurado civil analiza las formas en las que se espera que el cambio climático empeore las zonas ya propensas a los incendios a través de períodos de sequía más intensos y temperaturas más cálidas. En 2020, ardieron en California 4,2 millones de acres, la mayor cantidad de terreno quemado en la historia de California.

Un gráfico muestra las hectáreas quemadas en incendios forestales en el condado de Santa Cruz desde 1948. (Gran Jurado Civil del Condado de Santa Cruz)

La mayor parte de la reducción de la vegetación en el condado rural de Santa Cruz es responsabilidad de Cal Fire, el condado de Santa Cruz, Pacific Gas & Electric Co., los distritos de bomberos y los propietarios privados. Gran parte del condado es una "interfaz urbana silvestre", donde los barrios y los bosques se superponen. Según el informe del gran jurado civil, en 2012 había 20.858 viviendas en la interfaz urbana de zonas silvestres del condado de Santa Cruz, y ahora hay más. 

Aunque cada año se realizan algunas quemas prescritas -a menudo en parques estatales-, los costes son elevados, según el informe. Otras formas de reducir la vegetación, como el astillado de madera, también pueden ayudar a reducir el combustible para los incendios.

Nate Armstorng, jefe de la Unidad San Mateo-Santa Cruz de Cal Fire, dijo que las cuadrillas de Cal Fire han realizado tres proyectos cerca de Bonny Doon para limpiar la maleza con una máquina "masticadora" desde enero. Otro proyecto similar tuvo lugar cerca del embalse de Loch Lomond, dijo Armstrong en una reunión de supervisores del condado de Santa Cruz el 28 de junio. 

"A medida que Cal Fire construye proyectos de gestión de la vegetación, tenemos que hacerlo con un par de años de antelación debido al tiempo que se necesita para pasar por el proceso CEQA (Ley de Calidad Ambiental de California)", dijo Armstrong en la reunión. 

Cal Fire en el condado de Santa Cruz también tiene tres "quemadores de cortina" del tamaño de un contenedor de basura que está cerrado y elimina las brasas que vuelan.

Cal Fire en el condado de Santa Cruz cuenta con tres quemadores de cortina para reducir la maleza a cenizas de forma más contenida y respetuosa con el medio ambiente. Una imagen de una reunión de supervisores del condado de Santa Cruz del 28 de junio describe cómo funcionan. (Cal Fire)

Cal Fire ha realizado varios proyectos de gestión de la vegetación este año. Una imagen de una reunión de supervisores del condado de Santa Cruz del 28 de junio describe algunos trabajos recientes. (Cal Fire)

Limitaciones de las agencias locales de bomberos

El informe del gran jurado civil afirma que el Departamento de Bomberos del Condado de Santa Cruz no tiene dinero ni personal adecuado para implementar un proyecto de reducción de incendios a gran escala. Los Bomberos del Condado cuentan con voluntarios en cooperación con Cal Fire en las estaciones de bomberos de Loma Prieta, Corralitos, Davenport, Bonny Doon y South Skyline. Los responsables de County Fire y Cal Fire han informado de que no dan a la reducción de la vegetación suficiente prioridad y visibilidad.

Otras agencias de bomberos, como Santa Cruz Fire, se encargan principalmente de las zonas urbanas, así como de algunas zonas boscosas. "Tenemos que priorizar la financiación, porque eso es realmente lo que se reduce", dijo el jefe de bomberos de Santa Cruz, Rob Oatey, en respuesta al informe del gran jurado civil. "Estamos faltos de personal y de fondos. Tenemos que permanecer atentos y centrados y tener las conversaciones difíciles."  

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McKenzie es una periodista medioambiental y escritora creativa afincada en Santa Cruz. McKenzie se ha graduado recientemente en el departamento de antropología cultural y literatura de la UC Santa Cruz.