Alrededor de 48 estudiantes de posgrado de la UC Santa Cruz se alojan con una subvención de la universidad en el Best Western Plus All Suites Inn en 500 Ocean St. en Santa Cruz este otoño. (Graycen Wheeler - Santa Cruz Local)

SANTA CRUZ >> Las víctimas de los incendios forestales desplazadas y la vuelta a las clases universitarias presenciales este otoño han contribuido a uno de los mercados de alquiler más ajustados de los últimos años en el condado de Santa Cruz, según dijeron esta semana los administradores de la universidad y las autoridades del condado.

Cuando se suspendieron las clases presenciales en la UC Santa Cruz a causa del coronavirus en 2020, muchos estudiantes optaron por abandonar el condado y no alquilar viviendas fuera del campus, según las autoridades de vivienda del condado. Entonces se produjo el incendio del Complejo Relámpago de la CZU en agosto y dejó a 911 hogares sin un lugar donde vivir. Al menos algunos de los desplazados por el incendio alquilaron casas en el condado de Santa Cruz, dijeron las autoridades de vivienda del condado.

Hasta este otoño, unos 18.600 estudiantes de grado y postgrado de la UCSC han vuelto a las clases, dijo el portavoz de la UCSC, Scott Hernández-Jason. Los estudiantes se encontraron con un mercado de la vivienda reordenado y, a menudo, con dificultades para conseguir alojamiento.

"Muchos estudiantes de posgrado huyeron de la carga del alquiler aquí durante la pandemia mientras trabajábamos a distancia", dijo Jack Davies, un estudiante de posgrado de la UCSC. "No todos han tenido que volver a mudarse todavía, pero la administración está señalando que cada vez más tendrán que hacerlo para el trimestre de invierno", dijo Davies. Davies es también presidente de la unidad de la UCSC de la UAW 2865, que representa a los estudiantes empleados académicos del sistema de la Universidad de California.

Muchas casas que se alquilaban a estudiantes universitarios antes de 2020 se vendieron y ahora están ocupadas por sus propietarios, dijo Peter Cook, agente inmobiliario de Lighthouse Realty en Santa Cruz. Cook estimó que más de 50 casas que eran alquileres para estudiantes se vendieron en 2020 y ahora son unidades ocupadas por sus propietarios. 

Muchos de los alquileres que quedaron están ocupados ahora por inquilinos que no son estudiantes. "Muchos de ellos se mudaron aquí desde San Francisco, San José, toda la gran área de la bahía", dijo Cook. "Si puedes vivir en Santa Cruz y teletrabajar, este es un lugar increíble para estar".

Carissa Nations de Portola Property Management en Live Oak dijo que cree que el mercado de alquiler en Santa Cruz está más apretado que nunca. Ella sugirió otro conjunto de nuevos inquilinos: los propietarios de viviendas que vendieron mientras los precios de la vivienda son altos. Algunos de ellos se convirtieron en inquilinos en otras partes del condado.

Falta de alquileres

El 15 de octubre de 2020, había 394 anuncios en Craigslist de "apartamentos y viviendas en alquiler" en el condado de Santa Cruz. A mediados de octubre de este año, había unos 188 anuncios, es decir, menos de la mitad de los que había en el sitio hace un año. 

De manera similar, los anuncios de alquiler en Zillow en octubre han bajado aproximadamente un tercio desde octubre de 2020 y casi dos tercios respecto a octubre de 2019. Los líderes de la ciudad de Santa Cruz y el condado de Santa Cruz dijeron que no hacen un seguimiento continuo de las vacantes de alquiler residencial.

Suzanne Isé, planificadora principal de la división de vivienda del Departamento de Planificación del Condado de Santa Cruz, dijo que los listados de alquileres en los sitios web no pintan una imagen completa del mercado de alquiler. Sin embargo, dijo que escuchó anecdóticamente de los solicitantes de vivienda que el mercado de alquiler se ha apretado - especialmente en el norte del condado de Santa Cruz.

"El año pasado tuve mis ojos puestos en muchos de los datos porque formé parte de la recuperación del incendio de la CZU", dijo Isé. 

Isé dijo que observó un inusual aumento de las vacantes de alquiler en 2020. Lo atribuyó a los estudiantes de la UCSC que optaron por no alquilar viviendas en el condado de Santa Cruz mientras no se impartieran clases en persona. "Estuvimos compartiendo todo tipo de datos del mercado de la vivienda con la FEMA para tratar de mostrarles: 'Oye, necesitamos que abras estos diferentes programas de ayuda a la gente afectada por este incendio'", dijo Isé.

Al final, la FEMA identificó suficientes vacantes de alquiler en las cercanías como para no tener que levantar estructuras temporales para alojar a los residentes desplazados. En su lugar, FEMA proporcionó ayuda a las víctimas del incendio para que pudieran alquilar o comprar en el mercado de la vivienda, dijo Isé.

El hotel alberga principalmente a estudiantes de posgrado

Este otoño, unos 120 estudiantes de posgrado permanecían en lista de espera para el alojamiento en el campus, dijo Dave Keller, director ejecutivo de los Servicios de Alojamiento de la UCSC. 

Por ello, la universidad llegó a un acuerdo con el Best Western Plus All Suites Inn de Ocean Street, en Santa Cruz, para ofrecer alojamiento subvencionado por la universidad a los estudiantes de posgrado. El hotel ha destinado 60 de sus 77 suites a los estudiantes de posgrado de la UCSC, según un responsable de operaciones de la recepción. Cuarenta y ocho estudiantes graduados ocupan actualmente esas habitaciones, dijo Keller. 

A ellos se unirán al menos siete estudiantes más para el trimestre de invierno, y todavía hay habitaciones disponibles para los estudiantes de posgrado que necesiten alojamiento.

La universidad subvenciona el alquiler de los estudiantes de posgrado que se alojan en el hotel, de modo que es equivalente al alquiler de una habitación en el campus. Esto le cuesta a la universidad 1.900 dólares por habitación cada mes, que es más de lo que cuesta alojar a un estudiante en el campus, dijo Keller.

Abdulaziz Alatawi, estudiante de doctorado de segundo año de la UCSC, dijo que eligió la opción del hotel tras una infructuosa búsqueda de otros alquileres.

"Para ser sincero, era la única opción", dijo Alatawi. "Pensaba quedarme en San José y desplazarme desde allí. El hotel fue como un regalo".

Al igual que muchos estudiantes de la UCSC, Alatawi estudió a distancia durante el curso académico 2020-21. Ahora que muchos estudiantes están de vuelta en el campus, se encuentran con que las vacantes de alquiler creadas por la pandemia se llenaron en su ausencia.

Davies, el líder del sindicato de empleados académicos, dijo que los estudiantes de posgrado tenían el precio de muchos alquileres en Santa Cruz incluso antes de la pandemia. Ahora, el alquiler medio de una habitación en una casa compartida ha subido más del 50% en comparación con 2019, según datos de alquiler de la UCSC.

Los estudiantes de posgrado se han preocupado históricamente por los precios de los alquileres, dijeron los líderes de los estudiantes de posgrado. Pero también deben preocuparse por la disponibilidad.

"Cada vez me preocupa más que si sólo hablamos de abordar el precio de los estudiantes de posgrado, en realidad sólo estamos hablando de a quién estamos desplazando", dijo Dan Copulsky, vicepresidente de gobierno compartido de la Asociación de Estudiantes de Posgrado de la UCSC.

Los estudiantes de la UCSC constituyen una parte considerable del mercado de alquileres en Santa Cruz, pero sólo son un componente del ecosistema de alquileres. Soluciones como la subvención del hotel pueden sacar a los inquilinos del abarrotado mercado de alquileres. El acuerdo entre la UCSC y el Best Western dura hasta junio de 2022, pero tanto Keller como un director de ventas del hotel dijeron que es posible llegar a acuerdos similares en el futuro.

Davies dijo que un nuevo estudiante graduado en su programa terminó en el hotel después de luchar para encontrar un alquiler.

"Había vivido antes en Nueva York y pensó que esto estaría bien", dijo Davies. "No sabía que Santa Cruz sería mucho, mucho peor que Nueva York o Boston".

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Graycen Wheeler es periodista independiente y estudiante de un máster en el programa de comunicación científica de la UC Santa Cruz. Vive en Santa Cruz.