Tim Eagan, miembro del Consejo de Seguridad contra Incendios de Bonny Doon, retira ramas de árboles durante una jornada de reducción de combustible en 2019. Este año, los residentes están renovando los esfuerzos para limpiar la maleza cerca de los bordes de las carreteras y los edificios en preparación para los próximos incendios forestales. (LizAnne Jensen - Contributed)

CONDADO DE SANTA CRUZ>> LizAnne Jensen evacuó por primera vez su casa de Bonny Doon en 2008, cuando el incendio de Martin se acercó peligrosamente a su barrio.

"Cuando se produjo el incendio, no sabía qué hacer", dijo. "Corrí de habitación en habitación. Estábamos completamente desprevenidos". 

Trece años después, el incendio del Complejo Relámpago de CZU estuvo a punto de volver a reclamar su casa. Sin embargo, durante su última evacuación, se sintió segura de sí misma. Estaba preparada con una bolsa de artículos esenciales e incluso dejó una nota para que los bomberos supieran que se había ido. 

Su preparación se debe en gran medida a su participación en Firewise, un programa vecinal que prepara a los residentes para los incendios forestales. Firewise forma parte de la Asociación Nacional de Protección contra Incendios, y reconoce los esfuerzos de un vecindario para defender su comunidad contra los incendios forestales. Aunque algunos grupos del condado de Santa Cruz llevan años funcionando, la popularidad del programa aumentó considerablemente tras la destrucción del megaincendio de CZU que se inició en agosto de 2020.

"Usted solo puede hacer todo lo que esté en su mano para endurecer su propia casa y defender su propiedad", dijo la coordinadora de Firewise, Lynn Sestak. "Pero si tus vecinos no han hecho lo mismo, sigues corriendo un gran riesgo". 

El condado de Santa Cruz cuenta con 13 vecindarios certificados Firewise con 10 a 370 viviendas cada uno. Con 16 vecindarios más que buscan la certificación, Jensen dijo que el programa "va como la seda".

Cómo funciona

En reuniones trimestrales, los líderes de cada grupo vecinal se reúnen para discutir sus progresos e intercambiar estrategias. El trabajo va desde el suministro gratuito de astillas de madera y grandes cubos de basura hasta la realización de actividades de divulgación puerta a puerta entre los vecinos. "Un vecindario acaba de recaudar dinero para traer cabras a su comunidad" para que pasten en un tramo peligroso de hierba seca, dijo Jensen. 

Los barrios también crean planes de comunicación en caso de que el servicio de telefonía móvil no esté disponible durante una emergencia. Identifica a los ancianos y discapacitados que podrían necesitar asistencia durante una evacuación. 

Jensen afirma que los preparativos se han vuelto especialmente cruciales, ya que las condiciones de sequedad predicen otra temporada de incendios catastróficos. "El riesgo de incendio es tan extremo, y tenemos 100 años de combustible acumulado en el bosque". Aunque otro incendio puede ser inevitable, dijo que los esfuerzos de endurecimiento de las viviendas y de reducción del combustible pueden limitar el número de brasas que hacen arder las casas. 

En 2019, Abby Young, residente de Santa Cruz, reunió con éxito a un grupo de sus vecinos en Prospect Heights para convertirse en un vecindario certificado Firewise. La mayor tarea, dijo, fue eliminar manualmente la maleza y la hierba seca en los patios traseros y los bordes de las carreteras. Esa maleza puede alimentar la propagación de los incendios forestales. 

"Tenemos que estar al tanto del mantenimiento preventivo durante todo el año para no tener que hacer frente a múltiples y enormes emergencias", dijo Young.

Consejos de seguridad contra incendios

Aunque los barrios Firewise actúan a nivel local, un Consejo de Seguridad contra Incendios del Condado de Santa Cruz realiza esfuerzos similares de preparación y educación contra incendios en todo el condado. Los Consejos de Seguridad contra Incendios trabajan bajo un Consejo de Seguridad contra Incendios de California y están organizados en muchos condados de California.

Un grupo sin fines de lucro creado en 2016, Fire Safe Santa Cruz County incluye gerentes de CalFire, distritos de agua y otras agencias locales y organizaciones sin fines de lucro. El consejo proporciona educación y divulgación para el endurecimiento del hogar y la preparación para emergencias. Bonny Doon también tiene un Consejo de Seguridad contra Incendios.

Pero, a diferencia de los Consejos de Seguridad contra Incendios de los condados de Santa Clara y San Mateo, el grupo del condado de Santa Cruz funciona enteramente con voluntarios. Abby Young, que forma parte de la junta directiva de Fire Safe Santa Cruz, dijo que la falta de personal remunerado limita lo que el grupo puede lograr. "Con grupos de voluntarios, las cosas se hacen poco a poco, pero no a la escala que necesitamos", dijo Young. 

Young dijo que espera que eso cambie. En el presupuesto más reciente del condado de Santa Cruz, el supervisor del condado Manu Koenig ayudó a conseguir una subvención de 50.000 dólares para el consejo. Jensen dice que la subvención financiará un administrador para el grupo y ayudará a ampliar los esfuerzos de divulgación. El consejo también está solicitando una subvención estatal de hasta 175.000 dólares. 

Cómo participar

A lista de barrios Firesafe está en el sitio web del consejo. Los residentes también pueden asistir en línea a las reuniones del consejo. Para más información sobre los grupos de vecinos existentes o para crear el suyo propio, envíe un correo electrónico a [email protected].

Si los residentes del condado no pueden unirse a un grupo vecinal, Jensen recomendó que consultaran el documento de tres páginas del consejo documento de tres páginas sobre preparación para incendios con orientaciones sobre el endurecimiento de los hogares contra el fuego y la preparación para la evacuación. Algunos de los pasos más importantes, dijo, son despejar el material inflamable a 1,5 metros de las casas y preparar una bolsa de evacuación con artículos esenciales y ropa de protección.

"Si la gente no hace nada más, debería revisar este documento", dijo Jensen. "Impriman dos copias y dejen una en su nevera y otra en la guantera de su coche".

Nota del editor: Esta historia ha sido actualizada para corregir la ortografía del nombre de Tim Eagan.

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Reportero colaborador | + puestos

Jesse Kathan es un periodista medioambiental afincado en Sacramento y recién graduado en el programa de comunicación científica de la UC Santa Cruz. Kathan ha colaborado con el Mercury News, el Monterey County Weekly y la KSQD-FM